Offensive du Têt

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Offensive du Têt
Sự kiện Tết Mậu Thân
Une partie de la guerre du Vietnam
Offensive du Têt map.png
Carte indiquant les villes et villages dans lesquels des combats importants ont eu lieu lors de l'offensive du Têt de 1968
DatePhase 1 : 31 janvier – 28 mars 1968
(1 mois et 4 semaines)
Phase 2 : 5 mai – 15 juin 1968
(1 mois, 1 semaine et 3 jours)
Phase 3 : 9 août – 23 septembre 1968
(1 mois et 2 semaines)
Lieu11°N 107°E / 11°N 107°E / 11 ; 107Coordonnées : 11°N 107°E  / 11°N 107°E / 11; 107
Résultat

Victoire tactique sud-vietnamienne-américaine [1]

Propagande nord-vietnamienne / vietnamienne, victoire politique et stratégique [2]
belligérants

 Forces alliées des États-Unis du Sud- Vietnam :
 

Gouvernement révolutionnaire provisoire de la République du Sud-Vietnam Viet Cong Nord Vietnam
 
Commandants et chefs
Sud-Vietnam Nguyễn Văn Thiệu Nguyễn Cao Kỳ Cao Văn Viên Lyndon B. Johnson William Westmoreland
Sud-Vietnam
Sud-Vietnam
États-Unis
États-Unis
Nord-Vietnam Lê Duẩn Lê Đức Thọ Văn Tiến Dũng Hoàng Văn Thái Trần Văn Trà
Nord-Vietnam
Nord-Vietnam
Gouvernement révolutionnaire provisoire de la République du Sud-Vietnam
Gouvernement révolutionnaire provisoire de la République du Sud-Vietnam
Force
~1 300 000 [3] Phase 1 : ~80 000
Total : ~323 000 – 595 000 [4]
Victimes et pertes

Dans la première phase : Sud-Vietnam : 4 954 tués 15 917 blessés 926 disparus Autres : 4 124 tués 19 295 blessés 604 disparus Nombre total de victimes dans la première phase : 45 820 victimes :
Sud-Vietnam



États-UnisCorée du SudAustralieNouvelle-ZélandeThaïlande





  • 9 078 tués
  • 35 212 blessés
  • 1 530 disparus [5] [6]
    123 avions détruits, 214 gravement endommagés et 215 moyennement endommagés [7]
Total pour 3 phases : Inconnu

Dans la première phase :
RVN/US a revendiqué :

  • 45 000+ tués
  • 5 800 capturés [8] : 162 

Une source PAVN :

  • 5 000+ tués
  • 10 000 blessés
  • 7 000 capturés [9]

Phase Un, Phase Deux et Phase Trois : Rapports
Trần Văn Trà (Phase un et deux) :
75 000+ victimes (tués et blessés) [10]
Source PAVN (total pour 3 phases) :
111 179 victimes :

  • 45 267 tués
  • 61 267 blessés
  • 5 070 disparus [11] [12]
Civil : 14 000 tués, 24 000 blessés

L' offensive du Têt ( vietnamien : Sự kiện Tết Mậu Thân 1968 , lit. "1968 Yang Earth Monkey Tet event", aussi Tổng tiến công và nổi dậy, Tết Mậu Thân 1968 , "Offensive générale et soulèvement du Tet Mau Than") [13 ] était une escalade majeure et l'une des plus grandes campagnes militaires de la guerre du Vietnam . Il a été lancé le 30 janvier 1968 par les forces du Viet Cong (VC) et de l'Armée populaire nord-vietnamienne du Vietnam (PAVN) contre les forces de l' Armée sud-vietnamienne de la République du Vietnam (ARVN), les Forces armées des États-Unis et leurs alliés . Il s'agissait d'une campagne d'attaques surprises contre des centres de commandement et de contrôle militaires et civils dans tout le Sud-Vietnam. [14] Le nom est la version tronquée du nom du festival du Nouvel An lunaire en vietnamien, Tết Nguyên Đán , avec l'infraction choisie pendant une période de vacances car la plupart du personnel de l'ARVN était en congé. [15] Le but de l'offensive à grande échelle par le Politburo de Hanoï était de déclencher l'instabilité politique, dans la conviction que l'assaut armé de masse sur les centres urbains déclencherait des défections et des rébellions.

L'offensive a été lancée prématurément dans les heures tardives de la nuit du 30 janvier dans les zones tactiques des I et II Corps du Sud-Vietnam. Cette attaque précoce a donné aux forces alliées un peu de temps pour préparer des mesures défensives. Lorsque l'opération principale a commencé le lendemain matin, l'offensive était nationale et bien coordonnée; finalement, plus de 80 000 soldats du PAVN / VC ont frappé plus de 100 villes et villages, dont 36 des 44 capitales provinciales, cinq des six villes autonomes, 72 des 245 villes de district et la capitale du sud. [16] L'offensive était la plus grande opération militaire conduite par l'un ou l'autre côté jusqu'à ce point dans la guerre.

Hanoi avait lancé l'offensive dans la conviction qu'elle déclencherait un soulèvement populaire conduisant à l'effondrement du gouvernement sud-vietnamien. Bien que les attaques initiales aient assommé les alliés, leur faisant perdre temporairement le contrôle de plusieurs villes, ils se sont rapidement regroupés, ont repoussé les attaques et ont infligé de lourdes pertes aux forces PAVN/VC. Le soulèvement populaire prévu par Hanoï n'a jamais eu lieu. Lors de la bataille de Huế , d'intenses combats durèrent un mois, entraînant la destruction de la ville. Pendant leur occupation, le PAVN/VC a exécuté des milliers de personnes lors du massacre de Huế . Autour de la base de combat américaine de Khe Sanh , les combats se sont poursuivis pendant encore deux mois.

L'offensive a été une défaite militaire et politique pour le Nord-Vietnam, car ni soulèvements ni défections d'unités ARVN n'avaient eu lieu au Sud-Vietnam. Cependant, cette offensive a eu des conséquences considérables en raison de son effet sur la vision de la guerre du Vietnam par le public américain et le monde en général. Le général Westmoreland a rapporté que vaincre le PAVN / VC nécessiterait 200 000 soldats américains supplémentaires et l'activation des réserves, incitant même les fidèles partisans de la guerre à voir que la stratégie de guerre actuelle nécessitait une réévaluation. [17]L'offensive a eu un fort effet sur le gouvernement américain et a choqué le public américain, qui avait été amené à croire par ses dirigeants politiques et militaires que les Nord-Vietnamiens étaient vaincus et incapables de lancer une opération militaire aussi ambitieuse ; Le soutien du public américain à la guerre a diminué en raison des pertes du Têt et de l'intensification des appels au repêchage. [18] Par la suite, l' administration Johnson a cherché des négociations pour mettre fin à la guerre, qui ont déraillé dans un accord secret entre le candidat présidentiel Richard Nixon et Nguyễn Văn Thiệu . [19]

Le terme "offensive du Têt" fait généralement référence à l'offensive de janvier-février 1968, mais il peut également inclure l'offensive dite "Mini-Têt" qui a eu lieu en mai et l' offensive de phase III en août, soit les 21 semaines de combats intenses qui ont suivi les premières attaques en janvier. [20]

Contexte

Contexte politique du Sud-Vietnam

Avant l'offensive du Têt, il y a eu des années d'instabilité politique marquée et une série de coups d'État après le coup d'État sud-vietnamien de 1963 . En 1966, les dirigeants du Sud-Vietnam, représentés par le chef de l'État Nguyễn Văn Thiệu et le Premier ministre Nguyễn Cao Kỳ , ont été persuadés de s'engager dans des réformes démocratiques dans le but de stabiliser la situation politique lors d'une conférence à Honolulu . Avant 1967, l'assemblée constituante sud-vietnamienne était en train de rédiger une nouvelle constitution et d'éventuelles élections. [21] La situation politique au Sud-Vietnam, après l' élection présidentielle sud-vietnamienne de 1967, semblait de plus en plus stable. Les rivalités entre les généraux du Sud-Vietnam devenaient moins chaotiques, et Thiệu et Kỳ formèrent un ticket commun pour l'élection. Malgré les efforts du Nord-Vietnam pour perturber les élections, des taux de participation plus élevés que d'habitude ont marqué un tournant politique vers une structure plus démocratique et inauguré une période de stabilité politique après qu'une série de coups d'État ait caractérisé les années précédentes. [22]

Les protestations, la campagne et l'atmosphère des élections avaient été interprétées par le Politburo du Parti communiste du Vietnam et Lê Duẩn comme des signes que la population adopterait un «soulèvement général» contre le gouvernement du Sud-Vietnam. Le Politburo a cherché à exploiter l'instabilité perçue et à maintenir la faiblesse politique au Sud-Vietnam. [23]

Stratégie de guerre des États-Unis

Au cours de l'automne 1967, la question de savoir si la stratégie américaine d'attrition fonctionnait au Sud-Vietnam pesait lourdement dans l'esprit du public américain et de l'administration du président Lyndon B. Johnson . Le général William C. Westmoreland , le commandant du Military Assistance Command, Vietnam (MACV), croyait que si un "point de croisement" pouvait être atteint par lequel le nombre de soldats communistes tués ou capturés au cours d'opérations militaires dépassait ceux recrutés ou remplacés, le Les Américains gagneraient la guerre. Il y avait un écart, cependant, entre les estimations de l' ordre de bataille du MACV et de la Central Intelligence Agency (CIA) concernant la force des forces de guérilla VC au Sud-Vietnam.[24] En septembre, des membres des services de renseignement du MACV et de la CIA se sont réunis pour préparer une estimation spéciale du renseignement national qui serait utilisée par l'administration pour évaluer le succès des États-Unis dans le conflit.

Dotés d'une manne de renseignement ennemi accumulée lors des opérations Cedar Falls et Junction City , les membres de la CIA du groupe pensaient que le nombre de guérilleros VC, d'irréguliers et de cadres dans le Sud pourrait atteindre 430 000. Le MACV Combined Intelligence Center, quant à lui, a soutenu que le nombre ne pouvait pas dépasser 300 000. [25] Westmoreland était profondément préoccupé par les perceptions possibles du public américain à une telle estimation accrue puisque la force des troupes communistes était régulièrement fournie aux journalistes lors des points de presse. [26] Selon le chef du renseignement du MACV, le général Joseph A. McChristian, les nouveaux chiffres "créeraient une bombe politique", car ils étaient la preuve positive que les Nord-Vietnamiens "avaient la capacité et la volonté de poursuivre une guerre d'usure prolongée". [25]

En mai, le MACV a tenté d'obtenir un compromis de la CIA en soutenant que les milices VC ne constituaient pas une force de combat mais étaient essentiellement des cinquièmes colonnes de bas niveau utilisées pour la collecte d'informations. [27] L'agence a répondu qu'une telle notion était ridicule puisque les milices étaient directement responsables de la moitié des pertes infligées aux forces américaines. Les groupes étant dans l'impasse, George Carver, directeur adjoint de la CIA pour les affaires vietnamiennes, a été invité à arbitrer le différend. En septembre, Carver a conçu un compromis : la CIA abandonnerait son insistance à inclure les irréguliers dans le décompte final des forces et ajouterait un addendum en prose à l'estimation qui expliquerait la position de l'agence. [28]George Allen, l'adjoint de Carver, a mis la responsabilité de la capitulation de l'agence sur les pieds de Richard Helms , le directeur de la CIA. Il pensait que "c'était un problème politique ... [Helms] ne voulait pas que l'agence ... contrevienne aux intérêts politiques de l'administration". [29]

Au cours de la seconde moitié de 1967, l'administration avait été alarmée par les critiques, tant à l'intérieur qu'à l'extérieur du gouvernement, et par des informations faisant état d'un déclin du soutien public à sa politique vietnamienne. [30] Selon les sondages d'opinion, le pourcentage d'Américains qui pensaient que les États-Unis avaient fait une erreur en envoyant des troupes au Vietnam était passé de 25 % en 1965 à 45 % en décembre 1967. [31] Cette tendance n'a pas été alimentée par une conviction que la lutte n'en valait pas la peine, mais par l'augmentation du nombre de victimes, la hausse des impôts et le sentiment qu'il n'y avait pas de fin à la guerre en vue. [32]Un sondage réalisé en novembre indiquait que 55% souhaitaient une politique de guerre plus dure, illustrée par la croyance publique selon laquelle "c'était une erreur pour nous de nous être impliqués au Vietnam en premier lieu. Mais maintenant que nous y sommes, gagnons - ou sortir." [33] Cela a incité l'administration à lancer une soi-disant " offensive de succès ", un effort concerté pour modifier la perception publique répandue selon laquelle la guerre avait atteint une impasse et pour convaincre le peuple américain que les politiques de l'administration réussissaient. Sous la direction du conseiller à la sécurité nationale Walt W. Rostow , les médias ont alors été submergés par une vague d'optimisme effusif.

Chaque indicateur statistique de progrès, des "taux de mortalité" et des "comptes de corps" à la pacification des villages, a été transmis à la presse et au Congrès . "Nous commençons à gagner cette lutte", a affirmé le vice-président Hubert H. Humphrey dans l'émission Today de NBC à la mi-novembre. "Nous sommes à l'offensive. Le territoire est en train d'être conquis. Nous progressons régulièrement." [34] Fin novembre, la campagne a atteint son apogée lorsque Johnson a convoqué Westmoreland et le nouvel ambassadeur américain, Ellsworth Bunker , à Washington, DC, pour ce qui a été présenté comme une "révision politique de haut niveau". Dès leur arrivée, les deux hommes ont renforcé les prétentions de succès de l'administration.Robert Komer a affirmé que le programme de pacification CORDS dans les campagnes réussissait et que soixante-huit pour cent de la population sud-vietnamienne était sous le contrôle de Saigon alors que seulement dix-sept pour cent étaient sous le contrôle du VC. [35] Le général Bruce Palmer Jr. , l'un des trois commandants de la force de campagne de Westmoreland, a affirmé que "le Viet Cong a été vaincu" et qu'"il ne peut pas obtenir de nourriture et il ne peut pas recruter. Il a été forcé de changer son stratégie d'essayer de contrôler les gens sur la côte pour essayer de survivre dans les montagnes." [36]

Westmoreland était encore plus catégorique dans ses affirmations. Lors d'une allocution au National Press Club le 21 novembre, il rapporta qu'à la fin de 1967, les communistes étaient "incapables de monter une offensive majeure ... Je suis absolument certain qu'alors qu'en 1965 l'ennemi gagnait, aujourd'hui il est certainement en train de perdre... Nous avons atteint un point important lorsque la fin commence à apparaître." [34] À la fin de l'année, le taux d'approbation de l'administration avait en effet grimpé de huit pour cent, mais un sondage Gallup de début janvier indiquait que quarante-sept pour cent du public américain désapprouvaient toujours la manière dont le président gérait la guerre. [37] Le public américain, "plus confus que convaincu, plus dubitatif que désespéré... a adopté un 'wait and see'[38] Au cours d'une discussion avec un intervieweur du magazine Time , Westmoreland a défié les communistes de lancer une attaque : "J'espère qu'ils essaient quelque chose parce que nous cherchons un combat." [39]

Nord-Vietnam

Politique de parti

La planification à Hanoï d'une offensive hiver-printemps en 1968 avait commencé au début de 1967 et s'était poursuivie jusqu'au début de l'année suivante. Selon des sources américaines, il y a eu une extrême réticence parmi les historiens vietnamiens à discuter du processus décisionnel qui a conduit à l' offensive générale et au soulèvement , même des décennies après l'événement. [40] Dans la littérature officielle vietnamienne, la décision de lancer l'offensive du Têt était généralement présentée comme le résultat d'un échec perçu des États-Unis à gagner la guerre rapidement, de l'échec de la campagne de bombardement américaine contre le Nord-Vietnam et du sentiment anti-guerre qui envahit la population des États-Unis [41] La décision de lancer l'offensive générale fut cependant beaucoup plus compliquée.

La décision a marqué la fin d'un débat amer d'une décennie au sein du gouvernement nord-vietnamien entre les deux premières, puis les trois factions. Les modérés croyaient que la viabilité économique du Nord-Vietnam devait passer avant le soutien d'une guerre massive et conventionnelle du Sud et ils ont généralement suivi la ligne soviétique de coexistence pacifique en réunifiant le Vietnam par des moyens politiques. À la tête de cette faction se trouvaient le théoricien du parti Trường Chinh et le ministre de la Défense Võ Nguyên Giáp . La faction militante, en revanche, avait tendance à suivre la ligne de politique étrangère de la République populaire de Chineet a appelé à la réunification de la nation par des moyens militaires et à ce qu'aucune négociation ne soit entreprise avec les Américains. Ce groupe était dirigé par le premier secrétaire du Parti communiste Lê Duẩn et Lê Đức Thọ (sans relation). Du début au milieu des années 1960, les militants avaient dicté la direction de la guerre au Sud-Vietnam. [42] Le général Nguyễn Chí Thanh , chef du Bureau central du Sud-Vietnam (COSVN), quartier général du Sud, était un autre militant de premier plan. Les partisans de la ligne chinoise ont centré leur stratégie contre les États-Unis et leurs alliés sur des actions de force principales à grande échelle plutôt que sur la guerre de guérilla prolongée adoptée par Mao Zedong . [43]

En 1966-1967, cependant, après avoir subi des pertes massives, une impasse sur le champ de bataille et la destruction de l'économie du Nord par les bombardements aériens américains , il y avait une prise de conscience naissante que si les tendances actuelles se poursuivaient, Hanoï finirait par manquer des ressources nécessaires pour affecter l'armée. situation dans le Sud. [44] En conséquence, il y avait des appels plus stridents par les modérés pour des négociations et une révision de stratégie. Ils ont estimé qu'un retour aux tactiques de guérilla était plus approprié puisque les États-Unis ne pouvaient pas être vaincus de manière conventionnelle. Ils se sont également plaints que la politique de rejet des négociations était une erreur. [45]Les Américains ne pouvaient s'épuiser dans une guerre de volontés que pendant une période de « se battre en parlant ». En 1967, les choses étaient devenues si mauvaises sur le champ de bataille que Lê Duẩn ordonna à Thanh d'incorporer des aspects de la guérilla prolongée dans sa stratégie. [46]

Au cours de la même période, une contre-attaque est lancée par un nouveau troisième groupement (les centristes) dirigé par le président Hồ Chí Minh , Lê Đức Thọ et le ministre des Affaires étrangères Nguyễn Duy Trinh , qui appellent à des négociations. [47] D'octobre 1966 à avril 1967, un débat très public sur la stratégie militaire a eu lieu dans la presse écrite et par radio entre Thanh et son rival pour le pouvoir militaire, Giáp. [48] ​​Giáp avait préconisé une stratégie défensive, principalement de guérilla contre les États-Unis et le Sud-Vietnam. [49] La position de Thanh était que Giáp et ses partisans étaient centrés sur leurs expériences pendant la première guerre d'Indochineet qu'ils étaient trop "conservateurs et captifs des anciennes méthodes et de l'expérience passée ... répétant mécaniquement le passé". [50]

Les arguments sur la stratégie intérieure et militaire comportaient également un élément de politique étrangère, car le Nord-Vietnam, comme le Sud-Vietnam, dépendait largement de l'aide militaire et économique extérieure. La grande majorité de l'équipement militaire du Nord-Vietnam a été fournie par l'Union soviétique ou la Chine. Pékin a préconisé que le Nord-Vietnam mène une guerre prolongée sur le modèle maoïste, craignant qu'un conflit conventionnel n'attire la Chine, comme cela s'était produit lors de la guerre de Corée .. Ils ont également résisté à l'idée de négocier avec les alliés. Moscou, en revanche, prônait des négociations, mais armait simultanément les forces de Hanoï pour mener une guerre conventionnelle sur le modèle soviétique. La politique étrangère nord-vietnamienne consistait donc à maintenir un équilibre critique entre la politique de guerre, les politiques intérieures et extérieures, les adversaires nationaux et les alliés étrangers aux «agendas égoïstes». [51]

Pour "briser la volonté de leurs opposants nationaux et réaffirmer leur autonomie vis-à-vis de leurs alliés étrangers", des centaines de pro-soviétiques, de modérés du parti, d'officiers militaires et d'intelligentsia ont été arrêtés le 27 juillet 1967, au cours de ce qu'on a appelé l' affaire antiparti révisionniste . [52] Toutes les arrestations étaient basées sur la position de l'individu sur le choix de tactique et de stratégie du Politburo pour l'offensive générale proposée. [53] Cette décision a cimenté la position des militants en tant que stratégie de Hanoï : le rejet des négociations, l'abandon de la guerre prolongée et la concentration sur l'offensive dans les villes du Sud-Vietnam. D'autres arrestations ont suivi en novembre et décembre.

Offensive générale et soulèvement

VC avant le départ pour Saigon - Gia Định

Le plan opérationnel de l'offensive générale et du soulèvement avait pour origine la «proposition COSVN» au quartier général sud de Thanh en avril 1967 et avait ensuite été relayé à Hanoï le mois suivant. Le général est alors envoyé dans la capitale pour expliquer en personne son concept à la Commission centrale militaire. Lors d'une réunion en juillet, Thanh a présenté le plan au Politburo. [54] Le soir du 6 juillet, après avoir reçu l'autorisation de commencer les préparatifs de l'offensive, Thanh assiste à une fête et meurt d'une crise cardiaque après avoir trop bu. Un autre récit est que Thanh est décédé des suites de blessures subies lors d'un bombardement américain sur le COSVN après avoir été évacué du Cambodge. [55]

Après avoir consolidé leur position lors de la répression du Parti, les militants ont accéléré la planification d'une offensive conventionnelle majeure pour sortir de l'impasse militaire. Ils ont conclu que le gouvernement de Saigon et la présence américaine étaient si impopulaires auprès de la population du Sud qu'une attaque à grande échelle déclencherait un soulèvement spontané de la population qui, si l'offensive réussissait, permettrait aux Nord-Vietnamiens de balayer vers une victoire rapide et décisive. Leur base pour cette conclusion comprenait: la conviction que l'armée sud-vietnamienne n'était plus efficace au combat; les résultats de l'élection présidentielle de 1967 (au cours de laquelle le ticket Thiệu/Kỳ n'avait recueilli que 24 % du vote populaire) ; les crises bouddhiques de 1963 et 1966; des manifestations anti-guerre très médiatisées à Saigon ; et la critique continue du gouvernement Thiệu dans la presse du sud. [56] Le lancement d'une telle offensive mettrait enfin fin à ce qui a été décrit comme « des appels à des pourparlers accommodants, des critiques de la stratégie militaire, des diatribes chinoises sur la perfidie soviétique et des pressions soviétiques pour négocier - qui devaient toutes être réduites au silence. " [52]

Les forces spéciales du VC sont assermentées dans les forces avant l'offensive du Têt

En octobre, le Politburo a décidé de la fête du Têt comme date de lancement et s'est réuni à nouveau en décembre pour réaffirmer sa décision et l'officialiser lors de la 14e session plénière du Comité central du Parti en janvier 1968. [57] La ​​résolution 14 qui en a résulté était une décision majeure . coup porté à l'opposition nationale et à "l'obstruction étrangère". Des concessions avaient cependant été faites au groupe du centre en acceptant que des négociations soient possibles, mais le document était essentiellement centré sur la création d'un "soulèvement spontané afin de remporter une victoire décisive dans les plus brefs délais". [58]

Contrairement à la croyance occidentale, le général Giáp n'a pas planifié ni commandé l'offensive lui-même. Le plan original de Thanh a été élaboré par un comité du parti dirigé par l'adjoint de Thanh, Phạm Hùng , puis modifié par Giáp. [59] Le ministre de la Défense a peut-être été convaincu de suivre la ligne par l'arrestation et l'emprisonnement de la plupart des membres de son personnel lors de l'affaire du Parti révisionniste anticommuniste. Bien que Giáp se soit mis au travail "à contrecœur, sous la contrainte", il a peut-être trouvé la tâche plus facile en raison du fait qu'il était confronté à un fait accompli . [60]Puisque le Politburo avait déjà approuvé l'offensive, il n'avait qu'à la faire fonctionner. Il a combiné les opérations de guérilla dans ce qui était essentiellement une offensive militaire conventionnelle et a transféré le fardeau de déclencher le soulèvement populaire au VC. Si cela fonctionnait, tout irait bien et bien. S'il échouait, ce ne serait un échec que pour les militants du Parti communiste. Pour les modérés et les centristes, il offrait la perspective de négociations et d'un possible arrêt des bombardements américains sur le Nord. Ce n'est donc qu'aux yeux des militants que l'offensive est devenue un effort "à tout faire". D'autres au Politburo étaient prêts à se contenter d'une "victoire" beaucoup moins ambitieuse. [61]

Les forces spéciales du VC étudient les cartes du District 7, Saigon, avant l'offensive du Têt

L'histoire officielle du PAVN indique que les objectifs de l'offensive du Têt étaient les suivants : anéantir et provoquer la désintégration totale du gros de l'armée fantoche, renverser le régime "marionnette" (sud-vietnamien) à tous les niveaux administratifs et placer tout le pouvoir gouvernemental dans les mains du peuple. Anéantir une partie importante de l'effectif des troupes de l'armée américaine et détruire une partie importante de son équipement de guerre afin d'empêcher les forces américaines de pouvoir mener à bien leurs missions politiques et militaires ; sur la base, écraser la volonté américaine de commettre une agression et forcer les États-Unis à accepter la défaite au Sud-Vietnam et à mettre fin à toutes les actions hostiles contre le Nord-Vietnam. De plus, en utilisant cela comme base, ils atteindraient les objectifs immédiats de la révolution, qui étaient l'indépendance, la démocratie,[62]

L'opération impliquerait une phase préliminaire, au cours de laquelle des attaques de diversion seraient lancées dans les zones frontalières du Sud-Vietnam pour détourner l'attention et les forces américaines des villes. L' offensive générale et le soulèvement commenceraient alors par des actions simultanées sur les principales bases alliées et la plupart des zones urbaines, et avec un accent particulier sur les villes de Saigon et Huế. Simultanément, une menace substantielle devrait être proférée contre la base de combat américaine de Khe Sanh . Les actions de Khe Sanh éloigneraient les forces du PAVN de l'offensive dans les villes, mais Giáp les considérait comme nécessaires pour protéger ses lignes d'approvisionnement et détourner l'attention américaine. [63]Les attaques contre d'autres forces américaines étaient d'importance secondaire, voire tertiaire, puisque Giáp considérait que son objectif principal était d'affaiblir ou de détruire l'armée et le gouvernement sud-vietnamiens par la révolte populaire. [64] L'offensive visait donc à influencer le public sud-vietnamien, pas celui des États-Unis. Il existe des preuves contradictoires quant à savoir si, ou dans quelle mesure, l'offensive visait à influencer soit les primaires de mars, soit l' élection présidentielle de novembre . aux États-Unis [65]

Les troupes de VC posent avec de nouveaux fusils d'assaut AK-47 et des radios de campagne américaines

Selon le général Trần Văn Trà , le nouveau chef militaire du COSVN, l'offensive devait comporter trois phases distinctes : la phase I, qui devait commencer le 30 janvier, serait un assaut national contre les villes, mené principalement par les forces du VC. Parallèlement, une offensive de propagande pour inciter les troupes de l'ARVN à déserter et la population sud-vietnamienne à se soulever contre le gouvernement serait lancée. Si la victoire absolue n'était pas remportée, la bataille pourrait encore conduire à la formation d'un gouvernement de coalition et au retrait des Américains. Si l'offensive générale n'atteignait pas ces objectifs, des opérations de suivi seraient menées pour épuiser l'ennemi et conduire à un règlement négocié; La phase II devait commencer le 5 mai et la phase III le 17 août. [66]

Les préparatifs de l'offensive étaient déjà en cours. Le renforcement logistique a commencé au milieu de l'année et, en janvier 1968, 81 000 tonnes de fournitures et 200 000 soldats, dont sept régiments d'infanterie complets et 20 bataillons indépendants, ont fait le voyage vers le sud sur la piste Ho Chi Minh . [67] Cet effort logistique impliquait également de réarmer le VC avec de nouveaux fusils d' assaut AK-47 et des lance-roquettes B-40 , ce qui leur accordait une puissance de feu supérieure à l'ARVN. Pour ouvrir la voie et semer la confusion chez les alliés quant à ses intentions, Hanoï lance une offensive diplomatique. Le ministre des Affaires étrangères Trinh a annoncé le 30 décembre que Hanoï préférerait plutôt que pourraitouvrir des négociations si les États-Unis mettaient fin sans condition à l' opération Rolling Thunder , la campagne de bombardements contre le Nord-Vietnam. [68] Cette annonce a provoqué une vague d'activités diplomatiques (qui n'ont abouti à rien) au cours des dernières semaines de l'année.

Les renseignements militaires sud-vietnamiens et américains ont estimé que les forces PAVN / VC au Sud-Vietnam en janvier 1968 totalisaient 323 000 hommes, dont 130 000 réguliers du PAVN, 160 000 VC et membres de l'infrastructure, et 33 000 soldats de service et de soutien. Ils étaient organisés en neuf divisions composées de 35 régiments d'infanterie et de 20 régiments d'artillerie ou d'artillerie anti-aérienne, eux-mêmes composés de 230 bataillons d'infanterie et de six sapeurs . [69]

Impréparation des États-Unis

Soupçons et détournements

Des signes d'action communiste imminente ont été remarqués parmi l'appareil de collecte de renseignements allié à Saigon. À la fin de l'été et à l'automne 1967, les agences de renseignement sud-vietnamiennes et américaines ont recueilli des indices indiquant un changement significatif dans la planification stratégique communiste. À la mi-décembre, des preuves de plus en plus nombreuses ont convaincu de nombreux habitants de Washington et de Saigon que quelque chose d'important était en cours. Au cours des trois derniers mois de l'année, les agences de renseignement avaient observé des signes d'un important renforcement militaire nord-vietnamien. En plus des documents capturés (une copie de la résolution 13 , par exemple, a été capturée début octobre), les observations des opérations logistiques ennemies étaient également assez claires : en octobre, le nombre de camions observés se dirigeant vers le sud via le Laossur le Hồ Chí Minh Trail est passé de la moyenne mensuelle précédente de 480 à 1 116. En novembre, ce total atteignait 3 823 et, en décembre, 6 315. [70] Le 20 décembre, Westmoreland a télégraphié à Washington qu'il s'attendait à ce que le PAVN/VC "entreprenne un effort national intensifié, peut-être un effort maximum, sur une période de temps relativement courte." [71]

Malgré tous les signes avant-coureurs, cependant, les alliés étaient toujours surpris par l'ampleur et la portée de l'offensive. Selon le colonel ARVN Hoang Ngoc Lung, la réponse résidait dans la méthodologie du renseignement alliée elle-même, qui avait tendance à estimer le plan d'action probable de l'ennemi en fonction de ses capacités, et non de ses intentions. Car, de l'avis des alliés, les communistes n'avaient guère la capacité de lancer une entreprise aussi ambitieuse : « Il y avait peu de chances que l'ennemi puisse lancer une offensive générale, quelles que soient ses intentions. [72]La réponse pourrait également s'expliquer en partie par le manque de coordination et de coopération entre les branches du renseignement concurrentes, tant sud-vietnamiennes qu'américaines. La situation du point de vue américain a été résumée par un analyste du renseignement du MACV : "Si nous avions obtenu tout le plan de bataille, on n'y aurait pas cru. Cela n'aurait pas été crédible pour nous." [73]

Du début à la fin de 1967, le commandement américain à Saigon est perplexe face à une série d'actions initiées par le PAVN/VC dans les régions frontalières. Le 24 avril, une patrouille du US Marine Corps a déclenché prématurément une offensive PAVN visant à prendre la base de combat de Khe Sanh, l'ancre ouest des positions défensives des Marines dans la province de Quảng Trị . [74] Pendant 49 jours au début de septembre et jusqu'en octobre, le PAVN a commencé à bombarder l'avant-poste de la marine américaine de Con Thien , juste au sud de la zone démilitarisée (DMZ). [75] Les bombardements intenses (100 à 150 coups par jour) ont incité Westmoreland à lancer l'opération Neutralize, une intense campagne de bombardements aériens de 4 000 sorties dans et juste au nord de la DMZ. [76]

Le 27 octobre, un bataillon ARVN à Sông Bé , la capitale de la province de Phước Long , a été attaqué par tout un régiment PAVN. Deux jours plus tard, un autre régiment du PAVN a attaqué un avant-poste frontalier des forces spéciales américaines à Lộc Ninh , dans la province de Bình Long . [75] Cette attaque a déclenché une bataille de dix jours qui a attiré des éléments de la 1ère division d'infanterie américaine et de la 18ème division ARVN et a laissé 800 soldats PAVN morts à sa conclusion. [77]

La plus grave de ce qui est devenu connu sous le nom de "batailles frontalières" a éclaté en octobre et novembre autour de Dak To , un autre avant-poste frontalier de la province de Kon Tum . Les affrontements entre les quatre régiments de la 1re division PAVN , la 4e division d'infanterie américaine , la 173e brigade aéroportée et les éléments d'infanterie et aéroportés de l'ARVN ont duré 22 jours. À la fin des combats, entre 1 200 et 1 600 PAVN et 262 soldats américains avaient perdu la vie. [77] [78]Les renseignements du MACV ont été confus par les motivations possibles des Nord-Vietnamiens en provoquant de telles actions à grande échelle dans des régions éloignées où l'artillerie et la puissance de feu aérienne américaines pouvaient être appliquées sans discrimination, ce qui signifiait que tactiquement et stratégiquement, ces opérations n'avaient aucun sens. Ce que les Nord-Vietnamiens avaient fait, c'était mettre en œuvre la première étape de leur plan : fixer l'attention du commandement américain sur les frontières et éloigner le gros des forces américaines des basses terres et des villes côtières fortement peuplées. [79]

Westmoreland était plus préoccupé par la situation à Khe Sanh, où, le 21 janvier 1968, une force estimée entre 20 000 et 40 000 soldats du PAVN avait assiégé la garnison des Marines américains. Le MACV était convaincu que le PAVN prévoyait d'organiser une attaque et d'envahir la base en prélude à un effort total pour s'emparer des deux provinces les plus septentrionales du Sud-Vietnam. [80] Pour dissuader une telle possibilité, il a déployé 250 000 hommes, dont la moitié des bataillons de manœuvre américains du MACV, dans le I Corps.

Ce cours des événements a dérangé le lieutenant-général Frederick Weyand , commandant des forces américaines dans le IIIe corps, qui comprenait le district militaire de la capitale. Weyand, un ancien officier du renseignement, se méfiait du schéma des activités communistes dans sa zone de responsabilité et a informé Westmoreland de ses préoccupations le 10 janvier. Westmoreland a accepté son estimation et a ordonné à 15 bataillons américains de se redéployer des positions près de la frontière cambodgienne vers la périphérie de Saigon. [16] Lorsque l'offensive a commencé, un total de 27 bataillons de manœuvre alliés ont défendu la ville et la région environnante. Ce redéploiement a peut-être été l'une des décisions tactiques les plus critiques de la guerre. [81]

Avant l'offensive

Sud-Vietnam, zones tactiques du corps

Au début de janvier 1968, les États-Unis avaient déployé 331 098 militaires et 78 013 Marines dans neuf divisions, un régiment de cavalerie blindée et deux brigades distinctes au Sud-Vietnam. Ils y ont été rejoints par la 1ère Force opérationnelle australienne , un régiment de l'armée royale thaïlandaise , deux divisions d'infanterie de l'armée sud-coréenne et la brigade du Corps des Marines de la République de Corée . [82] La force sud-vietnamienne totalisait 350 000 réguliers dans l'armée, l' armée de l'air , la marine et le corps des marines . [83] Ils étaient à leur tour soutenus par les 151 000 hommes des Forces régionales sud-vietnamiennes et 149 000 hommesForces populaires sud-vietnamiennes , qui étaient l'équivalent des milices régionales et locales. [84]

Dans les jours précédant immédiatement l'offensive, la préparation des forces alliées était relativement relâchée. Hanoi avait annoncé en octobre qu'il observerait une trêve de sept jours du 27 janvier au 3 février pour la fête du Têt, et l'armée sud-vietnamienne a prévu d'autoriser des congés de loisirs pour environ la moitié de ses forces. Le général Westmoreland, qui avait déjà annulé la trêve dans le I Corps, a demandé au Sud-Vietnam d'annuler le cessez-le-feu à venir, mais le président Thiệu (qui avait déjà réduit le cessez-le-feu à 36 heures), a refusé de le faire, affirmant qu'il serait nuire au moral des troupes et ne profiter qu'aux propagandistes communistes. [85]

Le 28 janvier, onze cadres du VC ont été capturés dans la ville de Qui Nhơn alors qu'ils étaient en possession de deux bandes audio préenregistrées dont le message a séduit la population de "Saigon, Huế et Da Nang déjà occupés ". [86] L'après-midi suivant, le général Cao Văn Viên , chef de l'état-major interarmées sud-vietnamien, [87] ordonna aux commandants de ses quatre corps de mettre leurs troupes en état d'alerte. Pourtant, il y avait toujours un manque de sens de l'urgence de la part des alliés. Si Westmoreland avait une idée du potentiel de danger, il ne le communiquait pas très bien aux autres. [88]Dans la soirée du 30 janvier, 200 officiers américains - qui faisaient tous partie de l'état-major du renseignement du MACV - ont assisté à une fête à la piscine dans leurs quartiers de Saigon. Selon James Meecham, un analyste du Combined Intelligence Center qui a assisté à la fête : "Je n'avais aucune idée que le Têt arrivait, absolument zéro... Sur les quelque 200 officiers présents, aucun à qui j'ai parlé ne savait que le Têt arrivait, sans exception." [89]

Westmoreland n'a pas non plus communiqué ses préoccupations de manière adéquate à Washington. Bien qu'il ait averti le président entre le 25 et le 30 janvier que des attaques communistes "généralisées" étaient en vue, ses remontrances avaient eu tendance à être si obliques ou si entourées d'optimisme officiel que même l'administration n'était pas préparée. [90] Personne – ni à Washington ni au Vietnam – ne s'attendait à ce qui s'est passé.

Weyand a invité le correspondant de CBS News John Laurence et le journaliste du Washington Post Don Oberdorfer à son quartier général du IIIe Corps la semaine précédant l'offensive du Têt pour les alerter qu'une attaque ennemie majeure se préparait "juste avant ou juste après le Têt". Il a dit que les Vietnamiens avaient trop de respect pour la fête pour attaquer pendant le Têt lui-même. Weyand a déclaré qu'il avait rapproché 30 bataillons américains et sud-vietnamiens de Saigon pour défendre la ville. [91] [92]

Offensif

"Crack the Sky, Shake the Earth"

-  Message aux forces nord-vietnamiennes qui ont été informées qu'elles étaient "sur le point d'inaugurer la plus grande bataille de l'histoire de notre pays". [68]

Que ce soit par accident ou à dessein, la première vague d'attaques a commencé peu après minuit le 30 janvier alors que les cinq capitales provinciales du II Corps et de Da Nang , dans le I Corps, ont été attaquées. [93] Nha Trang , quartier général de l' US I Field Force , a été le premier à être touché, suivi peu après par Ban Mê Thuột , Kon Tum , Hội An , Tuy Hòa , Da Nang , Qui Nhơn et Pleiku. Au cours de toutes ces opérations, le PAVN / VC a suivi un schéma similaire: les attaques au mortier ou à la roquette ont été suivies de près par des assauts terrestres massifs menés par des éléments de bataillon du VC, parfois soutenus par des habitués du PAVN. Ces forces se joindraient aux cadres locaux qui servaient de guides pour conduire les réguliers au quartier général sud-vietnamien le plus élevé et à la station de radio. Les opérations, cependant, n'étaient pas bien coordonnées au niveau local. Au lever du jour, presque toutes les forces communistes avaient été chassées de leurs objectifs. Le général Phillip B. Davidson , le nouveau chef du renseignement du MACV, a informé Westmoreland que "cela va se produire dans le reste du pays ce soir et demain matin". [94]Toutes les forces américaines ont été placées en alerte maximale et des ordres similaires ont été émis à toutes les unités de l'ARVN. Les alliés, cependant, ont toujours répondu sans véritable sentiment d'urgence. Les ordonnances d'annulation des congés sont arrivées trop tard ou ont été ignorées. [95]

Les Marines américains avec des fusils M14 se battent dans le village de Nam O près de Da Nang

Le 31 janvier à 03h00, les forces du PAVN / VC ont attaqué Saigon, Cholon et Gia Định dans le district militaire de la capitale; Quảng Trị (encore), Huế, Quảng Tín , Tam Kỳ et Quảng Ngãi ainsi que les bases américaines à Phú Bài et Chu Lai dans le I Corps; Phan Thiết , Tuy Hòa et les installations américaines à Bong Son et An Khê dans le II Corps ; et Cần Thơ et Vĩnh Long dans le IV Corps . Le lendemain, Biên Hòa , Long Thanh, Bình Dương au III Corps et Kien Hoa, Dinh Tuong, Gò Công ,Kiên Giang , Vĩnh Bình, Bến Tre et Kien Tuong du IV Corps ont été agressés. La dernière attaque de l'opération initiale a été lancée contre Bạc Liêu dans le IV Corps le 10 février. Au total, environ 84 000 soldats du PAVN / VC ont participé aux attaques tandis que des milliers d'autres se tenaient prêts à agir en renfort ou en tant que forces de blocage. [96] Les forces du PAVN/VC ont également mortier ou fait exploser tous les principaux aérodromes alliés et ont attaqué 64 capitales de district et des dizaines de petites villes.

Dans la plupart des cas, la défense était dirigée par les Sud-Vietnamiens. La milice locale ou les forces de l'ARVN, soutenues par la police nationale sud-vietnamienne , chassaient généralement les assaillants en deux ou trois jours, parfois en quelques heures ; mais de violents combats se sont poursuivis plusieurs jours de plus à Kon Tum, Buôn Ma Thuột, Phan Thiết, Cần Thơ et Bến Tre. [97] Le résultat dans chaque cas était généralement dicté par la capacité des commandants locaux - certains étaient exceptionnels, d'autres étaient lâches ou incompétents. Au cours de cette crise cruciale, cependant, aucune unité sud-vietnamienne ne s'est brisée ou n'a fait défection aux communistes. [98]

Selon Westmoreland, il a réagi à la nouvelle des attentats avec optimisme, tant dans les présentations aux médias que dans ses rapports à Washington. Selon des observateurs plus proches, cependant, le général était « stupéfait que les communistes aient pu coordonner tant d'attaques dans un tel secret », et il était « découragé et profondément ébranlé ». [99] Selon Clark Clifford, au moment des attaques initiales, la réaction de la direction militaire américaine « a frôlé la panique ». [100] Bien que l'évaluation de Westmoreland de la situation militaire était correcte, il s'est fait passer pour un idiot en maintenant continuellement sa conviction que Khe Sanh était le véritable objectif des Nord-Vietnamiens et que 155 attaques par 84,[101] Le journaliste du Washington Post Peter Braestrup a résumé les sentiments de ses collègues en demandant "Comment un effort contre Saigon, en particulier le centre-ville de Saigon, pourrait-il être une diversion?" [102]

Saïgon

Attaques sur Saigon

Bien que Saigon ait été le point focal de l'offensive, le PAVN/VC n'a pas cherché à prendre le contrôle total de la ville. [103] Au lieu de cela, ils avaient six cibles principales à frapper dans le centre-ville : le quartier général de l'état-major interarmées de l'ARVN, la base aérienne de Tan Son Nhut , le palais de l'indépendance , l' ambassade des États-Unis à Saigon , le quartier général de la marine de la République du Vietnam et la radio . Saïgon . [104] Ailleurs dans la ville ou sa périphérie, dix bataillons de la force locale du VC ont attaqué le poste de police central et le commandement de l'artillerie et le quartier général du commandement blindé (tous deux à Gò Vấp). Le plan prévoyait que toutes ces forces initiales capturent et maintiennent leurs positions pendant 48 heures, date à laquelle des renforts devaient être arrivés pour les relever.

La défense du district militaire de la capitale était principalement une responsabilité sud-vietnamienne et elle était initialement défendue par huit bataillons d'infanterie ARVN et la police locale. Le 3 février, ils avaient été renforcés par cinq bataillons de Rangers ARVN, cinq corps des Marines et cinq bataillons aéroportés ARVN. Les unités de l'armée américaine participant à la défense comprenaient le 716e bataillon de police militaire , sept bataillons d'infanterie (un mécanisé) et six bataillons d'artillerie. [105]

Au quartier général du Commandement blindé et du Commandement de l'artillerie, à la limite nord de la ville, le PAVN prévoyait d'utiliser des chars et des pièces d'artillerie capturés, mais les chars avaient été déplacés vers une autre base deux mois plus tôt et les blocs de culasse Breechblock des pièces d'artillerie avaient été retirés. eux inutiles. [106]

De la fumée noire couvre des zones de Sài Gòn pendant l'offensive du Têt

L'une des cibles les plus importantes, d'un point de vue symbolique et propagandiste, était Radio Saigon. Ses troupes avaient apporté un enregistrement sur bande de Hồ Chi Minh annonçant la libération de Saigon et appelant à un «soulèvement général» contre le gouvernement de Thiệu. Ils se sont emparés du bâtiment, l'ont retenu pendant six heures et, à court de munitions, les huit derniers assaillants l'ont détruit et se sont suicidés à l'aide de charges explosives, mais ils n'ont pas pu diffuser en raison de la coupure des lignes audio du studio principal. à la tour dès la prise de la gare. [107] [108]

L'ambassade des États-Unis à Saigon, un bâtiment massif de six étages situé dans un complexe de quatre acres, n'avait été achevée qu'en septembre. À 02 h 45, il a été attaqué par une équipe de sapeurs de 19 hommes qui a fait un trou dans le mur d'enceinte de 8 pieds de haut (2,4 m) et a chargé à travers. Avec leurs officiers tués lors de l'attaque initiale et leur tentative d'accéder au bâtiment ayant échoué, les sapeurs ont simplement occupé le terrain de la chancellerie jusqu'à ce qu'ils soient tous tués ou capturés par des renforts américains qui ont débarqué sur le toit du bâtiment six heures plus tard. À 09h20, l'ambassade et les terrains étaient sécurisés, avec la perte de cinq membres du personnel américain. [109]

À 03h00 le 31 janvier, douze sapeurs VC se sont approchés du quartier général de la marine vietnamienne dans deux voitures civiles, tuant deux gardes à une barricade sur la place Me Linh, puis se sont avancés vers la porte de la base. Le bruit des coups de feu a alerté les sentinelles de la base qui ont sécurisé la porte et sonné l'alarme. Une mitrailleuse de calibre .30 au deuxième étage du quartier général a désactivé les deux voitures et tué ou blessé plusieurs sapeurs pendant que les forces de sécurité de la marine organisaient une contre-attaque. Simultanément, un conseiller de l'US Navy a contacté la police militaire américaine qui a rapidement attaqué le VC depuis les rues adjacentes, les tirs croisés qui en ont résulté ont mis fin à l'attaque, tuant huit sapeurs et deux capturés. [110]

De petites escouades de VC se sont déployées à travers la ville pour attaquer divers officiers et cantonnements d'hommes enrôlés, les maisons des officiers de l'ARVN et les postes de police de district. Munis de «listes noires» d'officiers militaires et de fonctionnaires, ils ont commencé à rassembler et à exécuter tous ceux qui pouvaient être trouvés. [111]

Le 1er février, le général Nguyễn Ngọc Loan , chef de la police nationale, a publiquement exécuté l'officier VC Nguyễn Văn Lém , capturé en civil, devant le photographe Eddie Adams et un caméraman. Cette photographie, avec le titre de Saigon Execution , a remporté le prix Pulitzer 1969 pour Spot News Photography et est largement considérée comme un moment déterminant de la guerre du Vietnam pour son influence sur l'opinion publique américaine à propos de la guerre, étant même appelée "l'image qui perdu la guerre". [111] [112] [113]

A l'extérieur de la ville proprement dite, deux bataillons VC ont attaqué le complexe de logistique et de quartier général américain à Long Binh Post . La base aérienne de Biên Hòa a été frappée par un bataillon, tandis que le quartier général adjacent de l'ARVN III Corps était l'objectif d'un autre. La base aérienne de Tan Son Nhut , dans la partie nord-ouest de la ville, a été attaquée par trois bataillons. [114] Un bataillon prêt au combat de parachutistes de l'ARVN, attendant d'être transporté à Da Nang, est plutôt entré directement en action pour soutenir le 377e Escadron de police de sécurité de l'US Air Force et le 3e escadron de l'armée américaine, 4e régiment de cavalerie pour arrêter l'attaque. [115]Au total, 35 bataillons PAVN / VC, dont beaucoup étaient des cadres infiltrés qui avaient vécu et travaillé dans la capitale ou ses environs pendant des années, avaient été engagés dans les objectifs de Saigon. [104] À l'aube, la plupart des attaques dans le centre-ville avaient été éliminées, mais de violents combats entre VC et les forces alliées ont éclaté dans le quartier chinois de Cholon autour de l'hippodrome de Phú Thọ , au sud-ouest du centre-ville, qui était utilisé comme un zone de rassemblement et centre de commandement et de contrôle par le PAVN / VC. [116]Des combats de maison en maison acharnés et destructeurs ont éclaté dans la région. Le 4 février, les habitants ont reçu l'ordre de quitter leurs maisons et la zone a été déclarée zone de feu libre. Les combats dans la ville n'ont pris fin qu'après une bataille acharnée entre les Rangers de l'ARVN et les forces du PAVN le 7 mars. [116]

ARVN Rangers défendant Saigon lors de la bataille de Saigon en 1968

Le matin du 2 mars 1968, alors qu'il patrouillait à 6,4 km au nord de la base aérienne de Tan Son Nhut près du petit village de Quoi Xuan pour localiser les sites de fusées VC, la compagnie C, 4e bataillon, 9e régiment d'infanterie est tombée dans une embuscade perdant 48 tués en seulement 8 minutes. Les forces américaines ont affirmé avoir tué 20 VC. [117] Le spécialiste Nicholas J. Cutinha recevrait à titre posthume la médaille d'honneur pour ses actions à Quoi Xuan. Le général Fillmore K. Mearns décrirait cela comme "un exemple classique d'embuscade correctement exécutée". Le lendemain, alors que les troupes américaines balayaient la zone, elles étaient engagées par les forces du VC dans une bataille de 8 heures, perdant 3 morts tout en tuant 10 VC. [118]

Alors que leurs attaques sur Saigon avaient été rapidement repoussées, début mars, plus de 20 bataillons VC restaient près de la province de Gia Định , menaçant Saigon. Alors que la plupart de ces unités avaient subi de lourdes pertes lors de l'offensive, leur présence continue a exercé une pression sur Saigon et a empêché le rétablissement du contrôle du gouvernement sud-vietnamien. [119] : 460–1  Du 11 mars au 7 avril, les forces alliées lancent l'opération Quyet Thang pour pacifier la zone autour de Saigon. L'opération a été considérée comme un succès et les États-Unis ont revendiqué 2 658 VC tués et 427 capturés. Elle a été immédiatement suivie par l'opération Toan Thang I(8 avril - 31 mai) qui a étendu l'opération de sécurité à travers le IIIe Corps et a entraîné 7645 VC supplémentaires tués et 1708 capturés pour des pertes sud-vietnamiennes de 708 tués, des pertes américaines de 564 tués et d'autres pertes alliées de 23 tués. [119] : 464–7  [120]

Huế

Huế et la Citadelle

À 03 h 40 le matin brumeux du 31 janvier, les positions défensives alliées au nord de la rivière des Parfums dans la ville de Huế ont été tuées au mortier et à la roquette, puis attaquées par deux bataillons du 6e régiment PAVN. Leur cible était le quartier général de la 1ère Division de l'ARVN situé dans la Citadelle , [121] un complexe de trois milles carrés de palais, de parcs et de résidences, [122] qui étaient entourés d'un fossé et d'une massive forteresse en terre et en maçonnerie. [123] Les défenseurs de l'ARVN en sous-effectif, dirigés par le général Ngô Quang Trưởng, ont réussi à tenir leur position, mais la majorité de la Citadelle est tombée aux mains du PAVN. Sur la rive sud de la rivière, le 4e Régiment du PAVN a tenté de s'emparer du quartier général local du MACV, [124] mais a été tenu à distance par une force de fortune d'environ 200 Américains. [123] Le reste de la ville a été envahi par les forces du PAVN qui totalisaient initialement environ 7 500 hommes. [125] Les deux camps se sont alors précipités pour renforcer et réapprovisionner leurs forces. [126] D'une durée de 25 jours, [127] la bataille de Huế est devenue l'une des batailles les plus longues et les plus sanglantes de la guerre du Vietnam. [128]

Pendant les premiers jours de l'occupation nord-vietnamienne, les services de renseignement américains ont largement sous-estimé le nombre de soldats du PAVN et ont peu apprécié l'effort qui allait être nécessaire pour les expulser. Le général Westmoreland a informé les chefs d'état-major que "l'ennemi a environ trois compagnies dans la citadelle de Huế et les marines ont envoyé un bataillon dans la région pour les éliminer". [129] Une évaluation ultérieure a finalement noté que trois bataillons de marine et 11 bataillons vietnamiens ont engagé au moins 8 bataillons PAVN / VC du 6e régiment PAVN, sans compter le grand nombre de forces à l'extérieur de la ville. [130]

Puisqu'il n'y avait pas de formations américaines stationnées à Huế, les forces de secours ont dû remonter de la base de combat de Phu Bai , [131] à huit kilomètres au sud-est. Dans une bruine brumeuse, les Marines américains de la 1ère Division de Marines et les soldats de la 1ère Division ARVN et du Corps des Marines ont nettoyé la ville rue par rue et maison par maison, [132] une forme mortelle et destructrice de combat urbain que l'armée américaine n'avait pas engagée depuis la bataille de Séoul pendant la guerre de Corée, et pour laquelle aucune des deux parties n'a été entraînée. [133]En raison des mauvaises conditions météorologiques, des problèmes de logistique et de l'importance historique et culturelle de la ville, les forces américaines n'ont pas immédiatement appliqué des frappes aériennes et d'artillerie aussi largement qu'elles l'avaient fait dans d'autres villes. [134]

Les Marines américains avancent devant un char M48 Patton pendant la bataille de Huế

Les forces VC autour de Huế comprenaient six bataillons de la force principale, tandis que deux régiments PAVN opéraient dans la région. Au fur et à mesure que la bataille se déroulait, trois autres régiments PAVN redéployés de Khe Sanh arrivèrent en renfort. Le plan d'attaque nord-vietnamien contre Huế impliquait une préparation et une reconnaissance intensives. Plus de 190 cibles, y compris toutes les installations gouvernementales et militaires des deux côtés de la rivière, seraient touchées le 31 janvier par une force de cinq mille personnes. D'autres forces bloqueraient les voies de renfort américaines et ARVN, principalement la route 1 . Plus de la moitié de la 1ère division de l'ARVN était en congé de vacances et les commandants du PAVN pensaient que la population de Huế rejoindrait le combat dans le cadre du soulèvement général. [135]

À l'extérieur de Huế, des éléments de la 1re division de cavalerie américaine et de la 101e division aéroportée se sont battus pour sceller l'accès au PAVN et couper leurs lignes de ravitaillement et de renfort. [136] À ce stade de la bataille, 16 à 18 bataillons PAVN (8 000 à 11 000 hommes) participaient aux combats pour la ville elle-même ou les abords de la ville. [137] Deux des régiments du PAVN avaient fait une marche forcée des environs de Khe Sanh à Huế afin de participer. Pendant la majeure partie du mois de février, les alliés se frayèrent progressivement un chemin vers la Citadelle, qui ne fut prise qu'après vingt-cinq jours d'intenses combats. La ville n'a été déclarée reprise par les forces américaines et ARVN que le 25 février [138]lorsque les membres du 2e bataillon ARVN, 3e régiment, 1re division ont hissé le drapeau sud-vietnamien sur le palais de la paix parfaite. [139]

Au cours de l'action intense, les alliés ont estimé que les forces du PAVN avaient entre 1 042 [140] et 5 000 tués et 89 capturés dans la ville et dans les environs. 216 Marines et soldats américains ont été tués pendant les combats et 1 609 ont été blessés. 421 soldats de l'ARVN ont été tués, 2 123 autres ont été blessés et 31 sont portés disparus. [137] Plus de 5 800 civils avaient perdu la vie pendant la bataille et 116 000 se sont retrouvés sans abri sur une population initiale de 140 000. [141] [142] 40 à 50% [143] [144] de Huế ont été détruits à la fin de la bataille. [128]

Enterrement de 300 victimes du massacre de Hue en 1968

Au lendemain de la reprise de la ville, la découverte de plusieurs fosses communes (dont les dernières ont été découvertes en 1970) de citoyens sud-vietnamiens de Huế a suscité une polémique qui ne s'est pas atténuée avec le temps. [145] Les victimes avaient été soit matraquées, soit abattues, soit simplement enterrées vivantes. [146] L'explication officielle alliée était que lors de leur occupation initiale de la ville, le PAVN avait rapidement commencé à rassembler systématiquement (sous couvert de rééducation) puis à exécuter jusqu'à 2 800 civils sud-vietnamiens qu'ils croyaient être potentiellement hostile au contrôle communiste. [147]Parmi les personnes arrêtées figuraient des militaires sud-vietnamiens, des responsables gouvernementaux actuels et anciens, des fonctionnaires locaux, des enseignants, des policiers et des personnalités religieuses. [145] [146] L'historien Gunther Lewy a affirmé qu'un document capturé de VC déclarait que les communistes avaient "éliminé 1 892 membres du personnel administratif, 38 policiers, 790 tyrans". [148] L'officier nord-vietnamien, Bùi Tín , a ensuite brouillé davantage les eaux en déclarant que leurs forces avaient effectivement rassemblé des captifs "réactionnaires" pour les transporter vers le Nord, mais que les commandants locaux, sous les exigences du champ de bataille, les avaient exécutés par souci d'opportunité. . [149]

Le général Trưởng croyait que les captifs avaient été exécutés par les communistes afin de protéger l'identité des membres de l'infrastructure locale du VC, dont les couvertures avaient été soufflées. [150] Les circonstances exactes qui ont conduit à la mort des citoyens de Huế découverts dans les charniers ne seront peut-être jamais connues avec précision, mais la plupart des victimes ont été tuées à la suite des exécutions du PAVN et du VC, compte tenu des preuves issues des documents capturés et des témoignages. entre autres. [145] [151] [152]

Khe Sanh

L'attaque sur Khe Sanh, qui a commencé le 21 janvier avant les autres offensives, a probablement servi deux objectifs - comme une véritable tentative de saisir la position ou comme une diversion pour attirer l'attention et les forces américaines loin des centres de population dans les basses terres, une tromperie c'était "à la fois plausible et facile à orchestrer". [153] De l'avis de Westmoreland, le but de la base était de provoquer les Nord-Vietnamiens dans une confrontation ciblée et prolongée dans une zone géographique confinée, qui permettrait l'application d'une artillerie et de frappes aériennes américaines massives qui infligeraient de lourdes pertes dans un région relativement peu peuplée. [154] À la fin de 1967, le MACV avait déplacé près de la moitié de ses bataillons de manœuvre vers le I Corps en prévision d'une telle bataille.

Province du nord de Quảng Trị et DMZ

Westmoreland - et les médias américains, qui ont largement couvert l'action - ont souvent fait des comparaisons inévitables entre les actions de Khe Sanh et la bataille de Điện Biên Phủ , où une base française avait été assiégée et finalement envahie par les forces vietminh sous le commandement du général Giáp pendant la première guerre d'Indochine. [155] Westmoreland, qui connaissait le penchant de Nguyen Chi Thanh pour les opérations à grande échelle, mais pas sa mort, croyait que cela allait être une tentative de reproduire cette victoire. Il avait l'intention de mettre en scène son propre « Dien Bien Phu à l'envers ». [156]

Khe Sanh et ses 6 000 défenseurs du US Marine Corps, de l'armée et de l'ARVN étaient entourés de deux à trois divisions PAVN, totalisant environ 20 000 hommes. Tout au long du siège, qui a duré jusqu'au 8 avril, les alliés ont été soumis à de lourds bombardements de mortiers, de roquettes et d'artillerie, combinés à des attaques sporadiques d'infanterie à petite échelle sur des positions périphériques. À l'exception du dépassement du camp des forces spéciales américaines à Lang Vei , cependant, il n'y a jamais eu d'assaut terrestre majeur sur la base et la bataille est devenue en grande partie un duel entre artilleurs américains et nord-vietnamiens, combiné à des frappes aériennes massives menées par les États-Unis. avion. À la fin du siège, les avions de l'US Air Force, du Marine Corps et de la Navy avaient largué 39 179 tonnes de munitions pour la défense de la base. [157]

La route d'approvisionnement terrestre vers la base avait été coupée et le réapprovisionnement aérien par avion cargo est devenu extrêmement dangereux en raison des tirs antiaériens PAVN intenses. Grâce à des "Super Gaggles" innovants à grande vitesse, qui utilisaient des chasseurs-bombardiers en combinaison avec un grand nombre d'hélicoptères de ravitaillement, et à l'utilisation par l'armée de l'air d' avions cargo C-130 Hercules utilisant la méthode de livraison innovante LAPES , le réapprovisionnement aérien n'a jamais été interrompu.

Lorsque l'offensive du Têt a commencé, les sentiments étaient vifs au MACV que la base était sur le point de subir une attaque sérieuse. Dans le I Corps, la trêve du Têt avait été annulée par crainte d'un assaut communiste qui ne s'était jamais produit. L'offensive passa devant Khe Sanh et la bataille intermittente se poursuivit. La fixation de Westmoreland sur la base a continué alors même que la bataille faisait rage autour de lui à Saigon. [80] Le 1er février, alors que l'offensive atteignait son apogée, il rédigea une note pour son état-major - qui ne fut jamais remise - déclarant : "L'ennemi essaie de semer la confusion... Je soupçonne qu'il essaie aussi d'attirer l'attention de tout le monde attention de la zone la plus menacée, la partie nord du I Corps. Permettez-moi de mettre tout le monde en garde contre la confusion. [158]

En fin de compte, une importante expédition de secours alliée ( opération Pegasus ) lancée par les trois brigades de la 1re division de cavalerie a atteint Khe Sanh le 8 avril, mais les forces du PAVN se retiraient déjà de la région. Les deux parties ont affirmé que la bataille avait atteint son objectif. Le MACV a estimé que 5 500 soldats du PAVN avaient été tués et considérablement plus blessés. Pendant toute la bataille du 1er novembre 1967 au 14 avril 1968, 730 militaires américains ont été tués et 2 642 autres blessés. [159] La base de Khe Sanh a ensuite été fermée le 5 juillet 1968 parce que la base était considérée comme ayant moins d'importance stratégique qu'auparavant. [160]

Conséquences

À l'exception de Huế et des opérations de nettoyage dans et autour de Saigon, la première poussée de l'offensive était terminée la deuxième semaine de février. Les États-Unis ont estimé qu'au cours de la première phase (30 janvier - 8 avril), environ 45 000 soldats du PAVN / VC ont été tués et un nombre inconnu blessé. Pendant des années, ce chiffre a été considéré comme excessivement optimiste, car il représentait plus de la moitié des forces engagées dans cette bataille. Stanley Karnow prétend avoir confirmé ce chiffre à Hanoï en 1981. [161] Westmoreland lui-même a revendiqué un plus petit nombre d'ennemis désactivés, estimant qu'au cours de la même période, 32 000 soldats du PAVN ont été tués et 5 800 autres capturés. [98]Les Sud-Vietnamiens ont subi 2 788 tués, 8 299 blessés et 587 disparus au combat. Les forces américaines et alliées ont subi 1 536 tués, 7 764 blessés et 11 disparus. [162]

Nord-Vietnam

Un certain nombre de cibles sud-vietnamiennes lors de l'offensive du Têt

Les dirigeants de Hanoï étaient découragés par le résultat de leur offensive. [163] [164] Leur objectif premier et le plus ambitieux, produire un soulèvement général, s'était soldé par un échec lamentable. Au total, environ 85 000 à 100 000 soldats du PAVN / VC avaient participé à l'assaut initial et aux phases de suivi. Dans l'ensemble, pendant les «batailles frontalières» de 1967 et la campagne hiver-printemps de neuf mois, 45 267 soldats du PAVN / VC avaient été tués au combat. [165] [166]

Hanoï avait sous-estimé la mobilité stratégique des forces alliées, qui leur permettait de se redéployer à volonté dans les zones menacées ; leur plan de bataille était trop complexe et difficile à coordonner, ce qui a été amplement démontré par les attentats du 30 janvier ; leur violation du principe de masse, attaquant partout au lieu de concentrer leurs forces sur quelques cibles précises, a permis de vaincre leurs forces au coup par coup ; le lancement d'attaques massives tête baissée dans les dents d'une puissance de feu largement supérieure; et enfin, mais non des moindres, les hypothèses incorrectes sur lesquelles toute la campagne était basée. [167]Selon le général Tran Van Tra : "Nous n'avons pas correctement évalué l'équilibre spécifique des forces entre nous et l'ennemi, nous n'avons pas pleinement réalisé que l'ennemi avait encore des capacités considérables, et que nos capacités étaient limitées, et avons fixé des exigences qui dépassaient notre force réelle. [168]

Un guérillero du VC attend son interrogatoire suite à sa capture lors des attentats de Saigon.

L'effort du PAVN / VC pour reprendre le contrôle de la campagne a été un peu plus réussi. Selon le département d'État américain , le VC "a rendu la pacification pratiquement inopérante. Dans le delta du Mékong, le Viet Cong était plus fort que jamais et dans d'autres régions, la campagne appartient au VC". [169] Le général Wheeler a rapporté que l'offensive avait stoppé les programmes de contre-insurrection et "que dans une large mesure, le VC contrôlait désormais la campagne". [170] Cet état de choses ne dura pas ; de lourdes pertes et la réaction des Sud-Vietnamiens et des Américains ont entraîné davantage de pertes territoriales et de lourdes pertes. [171] [172] [173]

Les lourdes pertes infligées aux unités VC ont frappé au cœur de l'infrastructure qui avait été construite pendant plus d'une décennie. Le MACV a estimé que 181 149 soldats du PAVN/VC avaient été tués en 1968. [174] Selon le général Tran Van Tra, 45 267 soldats du PAVN/VC avaient été tués en 1968 [165] À partir de ce moment, Hanoï a été contraint de remplir près de 70 % des rangs du VC avec des habitués du PAVN. [175] Le ministre de la Justice du PRG, Trương Như Tảng , a déclaré que l'offensive du Têt avait anéanti la moitié des effectifs du VC, [176] tandis que l'histoire officielle de la guerre vietnamienne note qu'en 1969, très peu de territoires détenus par les communistes ("zones libérées") existaient. au Sud-Vietnam. [177]À la suite de l' offensive du Têt et des opérations de «recherche et de maintien» américano-sud-vietnamiennes ultérieures dans la campagne pendant le reste de 1968, la base de recrutement du VC a été plus ou moins anéantie; l'histoire officielle de la guerre vietnamienne a noté plus tard que "nous ne pouvions pas maintenir le niveau de recrutement local que nous avions maintenu les années précédentes. En 1969, nous n'avons pu recruter que 1 700 nouveaux soldats dans la région 5 (contre 8 000 en 1968), et dans le plaines de Cochinchine , nous n'avons recruté que 100 nouveaux soldats (contre 16 000 en 1968). » [178] Comme le note également l'histoire officielle, "parce que nos forces armées locales avaient subi de lourdes pertes, les opérations de guérilla avaient diminué". [179]Cependant, ce changement a eu peu d'effet sur le résultat global de la guerre, car contrairement au VC, le PAVN a eu peu de difficulté à compenser les pertes infligées par l'offensive. [180] Certains historiens occidentaux en sont venus à croire que l'une des arrière-pensées insidieuses de la campagne était l'élimination des membres sudistes concurrents du Parti, permettant ainsi aux nordistes plus de contrôle une fois la guerre gagnée. [181]

Ce n'est qu'après la conclusion de la première phase de l'offensive que Hanoï s'est rendu compte que ses sacrifices n'auraient peut-être pas été vains. Le général Tran Do, commandant du PAVN à la bataille de Huế, a donné un aperçu de la façon dont la défaite s'est transformée en victoire :

En toute honnêteté, nous n'avons pas atteint notre objectif principal, qui était de provoquer des soulèvements dans tout le Sud. Pourtant, nous avons infligé de lourdes pertes aux Américains et à leurs marionnettes, et c'était un gros gain pour nous. Quant à avoir un impact aux États-Unis, ce n'était pas notre intention, mais cela s'est avéré être un résultat heureux. [182]

Les troupes sud-vietnamiennes en action près de la base aérienne de Tan Son Nhut

Le 5 mai, Trường Chinh s'est levé pour s'adresser à un congrès de membres du Parti et a ensuite fustigé les militants du Parti et leur tentative de victoire rapide. Sa tirade "faction-bashing" a déclenché un débat sérieux au sein de la direction du parti qui a duré quatre mois. En tant que chef de la faction "guerre des forces principales" et "victoire rapide", Lê Duẩn a également fait l'objet de critiques sévères. En août, le rapport de Chinh sur la situation a été accepté dans son intégralité , publié et diffusé via Radio Hanoï. Il avait à lui seul changé la stratégie de guerre de la nation et s'était rétabli comme la conscience idéologique du Parti. [183] ​​Pendant ce temps, le VC s'est proclamé le gouvernement révolutionnaire provisoire de la République du Sud-Vietnam ,négociations de paix sous ce titre.

La faction Lê Duẩn, qui favorisait des offensives rapides et décisives destinées à paralyser les réponses Sud-Vietnam-États-Unis, a été remplacée par Giáp et Trường Chinh, qui ont favorisé une stratégie de guerre conventionnelle plus longue et plus longue. [184] Les batailles conventionnelles à haute intensité de grandes unités ont été remplacées par des opérations d'attaque rapide et de retrait rapide à plus petite échelle pour faire continuellement pression sur les forces alliées en même temps que des capacités mécanisées et interarmes étaient en cours de construction. [185] Le plan de soulèvement populaire ou de guerre populaire a été abandonné pour une plus grande combinaison de guérilla et de guerre conventionnelle. [185]Au cours de cette période, le PAVN subirait une restructuration stratégique importante, étant intégré dans une force capable d'armes combinées tout en appliquant continuellement une pression sur l'US / ARVN avec des unités d'infanterie plus légères. Conformément à la stratégie remaniée de Hanoï, le 5 avril 1969, le COSVN a publié la directive 55 à toutes ses unités subordonnées : « Plus jamais et en aucun cas nous n'allons risquer l'ensemble de notre force militaire pour une telle offensive. Au contraire, nous devons nous efforcer de préserver notre potentiel militaire pour les campagnes futures." [186]

L'histoire officielle du PAVN décrit la première phase de l'offensive du Têt comme une "grande victoire stratégique" qui "a tué ou dispersé 150 000 soldats ennemis dont 43 000 Américains, détruit 34 % des réserves de guerre américaines au Vietnam, détruit 4 200 hameaux stratégiques et libéré un 1,4 million de personnes supplémentaires." [187]

Sud-Vietnam

Nguyễn Văn Thiệu était le président du Sud-Vietnam

Le Sud-Vietnam était une nation en ébullition pendant et après l'offensive. La tragédie avait aggravé la tragédie alors que le conflit atteignait pour la première fois les villes du pays. Alors que les troupes gouvernementales se retiraient pour défendre les zones urbaines, le VC est intervenu pour combler le vide dans la campagne. La violence et la destruction observées lors de l'offensive ont laissé une profonde cicatrice psychologique sur la population civile sud-vietnamienne. La confiance dans le gouvernement a été ébranlée, car l'offensive semblait révéler que même avec un soutien américain massif, le gouvernement ne pouvait pas protéger ses citoyens. [188]

Une rivalité politique avait également refait surface après l' élection présidentielle sud-vietnamienne de 1967 , lorsque la coalition entre Nguyen Van Thieu et le commandant de l'armée de l'air Nguyen Cao Ky a refait surface. Nguyen Cao Ky serait mis à l'écart pendant toute la durée de la guerre par la suite, conservant son poste de vice-président. [22]

Le coût humain et matériel pour le Sud-Vietnam était stupéfiant. Le nombre de morts civils a été estimé par le gouvernement à 14 300 avec 24 000 blessés supplémentaires. [189] 630 000 nouveaux réfugiés avaient été générés, rejoignant les près de 800 000 autres déjà déplacés par la guerre. À la fin de 1968, un Sud-Vietnamien sur douze vivait dans un camp de réfugiés. [189] Plus de 70 000 maisons ont été détruites dans les combats et peut-être 30 000 autres ont été gravement endommagées et l'infrastructure de la nation a été pratiquement détruite. L'armée sud-vietnamienne, bien qu'elle ait mieux performé que les Américains ne l'avaient prévu, a souffert d'une baisse de moral, avec des taux de désertion passant de 10,5 pour mille avant le Têt à 16,5 pour mille en juillet. [190]1968 est devenue l'année la plus meurtrière de la guerre à ce jour pour l'ARVN avec 27 915 hommes tués. [174]

De plus, en plus des lourdes pertes civiles infligées dans la bataille par les forces américaines pour reprendre les villes du PAVN / VC, la présence de combattants VC dans les villages a exposé leurs bases rurales aux attaques. Écrit Marilyn B. Young :

Dans la province de Long An, par exemple, les guérillas locales participant à l'offensive de mai-juin avaient été divisées en plusieurs sections. Seuls 775 sur 2 018 dans une section ont survécu; un autre a perdu tout sauf 640 sur 1 430. La province elle-même a été soumise à ce qu'un historien a appelé un "My Lai from the Sky" - des bombardements incessants de B-52 . [191]

Des civils trient les ruines de leurs maisons à Cholon, la section chinoise fortement endommagée de Saigon

À la suite de l'offensive, cependant, une nouvelle détermination a été manifestée par le gouvernement Thiệu. Le 1er février, Thiệu a déclaré l'état de loi martiale et le 15 juin, l'Assemblée nationale a adopté sa demande de mobilisation générale de la population et l'incorporation de 200 000 conscrits dans les forces armées d'ici la fin de l'année (un décret qui avait échoué seulement cinq mois auparavant en raison d'une forte opposition politique). [192] Cette augmentation porterait l'effectif des troupes du Sud-Vietnam à plus de 900 000 hommes. [193] [194] La mobilisation militaire, les campagnes anti-corruption, les manifestations d'unité politique et les réformes administratives ont été rapidement menées. [195]Thiệu a également créé un comité de relèvement national pour superviser la distribution de nourriture, la réinstallation et la construction de logements pour les nouveaux réfugiés. Le gouvernement et les Américains ont été encouragés par une nouvelle détermination qui s'est manifestée parmi les citoyens ordinaires du Sud-Vietnam. De nombreux citadins étaient indignés que les communistes aient lancé leurs attaques pendant le Têt, et cela a poussé beaucoup de ceux qui étaient auparavant apathiques à soutenir activement le gouvernement. Les journalistes, les personnalités politiques et les chefs religieux - même les militants bouddhistes - ont déclaré avoir confiance dans les plans du gouvernement. [196]

Thiệu a vu une opportunité de consolider son pouvoir personnel et il l'a saisie. Son seul véritable rival politique était le vice-président Kỳ, l'ancien commandant de l'armée de l'air, qui avait été déjoué par Thiệu lors de l'élection présidentielle de 1967. Au lendemain du Têt, les partisans de Kỳ dans l'armée et l'administration ont été rapidement écartés du pouvoir, arrêtés , ou exilé. [197] Une répression de la presse sud-vietnamienne s'est également ensuivie et il y a eu un retour inquiétant des membres du parti Cần Lao de l'ancien président Ngô Đình Diệm à des postes élevés au sein du gouvernement et de l'armée. À l'été 1968, le président avait gagné un sobriquet moins exalté parmi la population sud-vietnamienne, qui avait commencé à l'appeler «le petit dictateur». [198]

Thiệu était également devenu très méfiant envers ses alliés américains, ne voulant pas croire (comme de nombreux Sud-Vietnamiens) que les États-Unis avaient été pris par surprise par l'offensive. "Maintenant que tout est fini", a-t-il demandé à un responsable de Washington en visite, "vous saviez vraiment que cela allait arriver, n'est-ce pas?" [199] [200] La décision unilatérale de Lyndon Johnson le 31 mars de limiter les bombardements du Nord-Vietnam n'a fait que confirmer ce que Thiệu craignait déjà, à savoir que les Américains allaient abandonner le Sud-Vietnam aux communistes. Pour Thiệu, l'arrêt des bombardements et le début des négociations avec le Nord n'ont pas apporté l'espoir d'une fin à la guerre, mais «une peur constante de la paix». [199] Il n'a été apaisé qu'après une réunion du 18 juillet avec Johnson à Honolulu, où Johnson a affirmé que Saigon serait un partenaire à part entière dans toutes les négociations et que les États-Unis ne "soutiendraient pas l'imposition d'un gouvernement de coalition, ou de toute autre forme de gouvernement, au peuple du Sud-Vietnam". [201]

États-Unis

L'offensive du Têt a créé une crise au sein de l'administration Johnson, qui est devenue de plus en plus incapable de convaincre le public américain qu'elle avait été une défaite majeure pour les communistes. Les évaluations optimistes faites avant l'offensive par l'administration et le Pentagone ont fait l'objet de vives critiques et de moqueries alors que «l' écart de crédibilité » qui s'était ouvert en 1967 s'élargissait en un gouffre. [202]

Au moment de l'offensive du Têt, la majorité du public américain a perçu que la guerre n'était pas gagnée par les États-Unis et ses alliés, malgré les assurances du président et des chefs militaires que tel était le cas. [203] Peu importe que le PAVN/VC ait perdu environ 30 000 de ses meilleurs soldats dans les combats du Têt, ils étaient capables de remplacer ceux perdus par de nouvelles recrues du Nord-Vietnam. [204] En 1969, l'année après les batailles du Têt, les États-Unis ont subi 11 780 morts, le deuxième total annuel le plus élevé de la guerre. [205]C'était une indication claire que les Nord-Vietnamiens étaient capables d'actions offensives continues, malgré leurs pertes au Têt. La plupart des Américains étaient fatigués de subir tant de pertes sans preuve qu'ils allaient s'arrêter à tout moment dans un avenir prévisible. [206] Walter Cronkite , présentateur de CBS Evening News et ancien combattant de la Seconde Guerre mondiale, a plaidé pour des négociations comme une issue honorable dans un rapport spécial basé sur son journalisme au Vietnam diffusé sur CBS TV en mars. [207] [208]

Les chocs qui se sont répercutés sur le champ de bataille ont continué de s'élargir : le 18 février 1968, le MACV a affiché les chiffres les plus élevés de pertes américaines pour une seule semaine pendant toute la guerre : 543 tués et 2 547 blessés. [209] À la suite des violents combats, 1968 est devenue l'année la plus meurtrière de la guerre pour les forces américaines avec 16 592 soldats tués. [210] Le 23 février, le système de service sélectif américain a annoncé un nouveau projet d'appel pour 48 000 hommes, le deuxième plus élevé de la guerre. [211] Le 28 février, Robert S. McNamara, le secrétaire à la Défense qui avait supervisé l'escalade de la guerre en 1964-1965, mais qui s'était finalement retourné contre elle, a démissionné de ses fonctions. [212]

Demande de troupe

Au cours des deux premières semaines de février, les généraux Westmoreland et Wheeler ont communiqué sur la nécessité de renforts ou d'augmentations de troupes au Vietnam. Westmoreland a insisté sur le fait qu'il n'avait besoin que de ces forces soit dans le pays, soit déjà programmées pour le déploiement et il a été intrigué par le sentiment d'urgence injustifiée dans les requêtes de Wheeler. [213] Westmoreland a été tenté, cependant, lorsque Wheeler a souligné que la Maison Blanche pourrait assouplir les restrictions et autoriser des opérations au Laos, au Cambodge ou peut-être même au Nord-Vietnam lui-même. [214] Le 8 février, Westmoreland a répondu qu'il pourrait utiliser une autre division "si les opérations au Laos sont autorisées". [215]Wheeler a répondu en contestant l'évaluation de la situation par Westmoreland, soulignant les dangers que son commandant sur place ne considérait pas comme palpables, concluant: "En résumé, si vous avez besoin de plus de troupes, demandez-les." [216]

Les incitations de Wheeler ont été influencées par la pression sévère imposée à l'armée américaine par l'engagement au Vietnam, un engagement qui avait été entrepris sans la mobilisation de ses forces de réserve. Les chefs d'état-major ont demandé à plusieurs reprises une mobilisation nationale, non seulement pour se préparer à une éventuelle intensification de la guerre, mais aussi pour s'assurer que la réserve stratégique de la nation ne s'épuise pas. [217] En ordonnant obliquement à Westmoreland d'exiger plus de forces, Wheeler tentait de résoudre deux problèmes urgents. [99] En comparaison avec les communications précédentes du MACV, qui avaient été pleines de confiance, d'optimisme et de détermination, la demande de 10 500 soldats de Westmoreland le 12 février était beaucoup plus urgente : "dont j'ai désespérément besoin... le temps presse". [218]Le 13 février, 10 500 soldats aéroportés et marines américains précédemment autorisés ont été envoyés au Sud-Vietnam. Les chefs d'état-major ont alors joué leur jeu, conseillant au président Johnson de refuser le renfort de la taille d'une division demandé par le MACV à moins qu'il n'appelle quelque 1 234 001 réservistes de la marine et de l'armée. [219]

Johnson a envoyé Wheeler à Saigon le 20 février pour déterminer les besoins militaires en réponse à l'offensive. Wheeler et Westmoreland étaient ravis que dans seulement huit jours McNamara soit remplacé par le faucon Clark Clifford et que l'armée puisse enfin obtenir la permission d'étendre la guerre. [220] Le rapport écrit de Wheeler sur le voyage, cependant, ne contenait aucune mention de nouvelles éventualités, stratégies ou de la constitution de la réserve stratégique. Il était rédigé dans un langage grave qui suggérait que la demande de 206 756 hommes qu'il proposait était une question de nécessité militaire vitale. [221]Westmoreland a écrit dans ses mémoires que Wheeler avait délibérément dissimulé la vérité sur l'affaire afin d'imposer la question de la réserve stratégique au président. [222]

Le 27 février, Johnson et McNamara ont discuté de l'augmentation proposée des troupes. Pour y parvenir, il faudrait une augmentation de la force militaire globale d'environ 400 000 hommes et la dépense de 10 milliards de dollars supplémentaires au cours de l'exercice 1969 et de 15 milliards de dollars supplémentaires en 1970. [223] Ces préoccupations monétaires étaient pressantes. Tout au long de l'automne 1967 et du printemps 1968, les États-Unis étaient aux prises avec "l'une des crises monétaires les plus graves" de la période. Sans une nouvelle facture fiscale et des réductions budgétaires, la nation serait confrontée à une inflation encore plus élevée "et à l'effondrement possible du système monétaire". [224] L'ami de Johnson, Clifford, s'inquiétait de ce que le public américain penserait de l'escalade : "

Selon les Pentagon Papers , "Une bifurcation sur la route avait été atteinte et les alternatives se détachaient dans la dure réalité." [226] Répondre à la demande de Wheeler signifierait un engagement militaire total des États-Unis au Sud-Vietnam. "Le nier, ou tenter de le réduire à une taille qui pourrait être soutenue par les forces actives à peine étirées, signifierait tout aussi sûrement qu'une limite supérieure à l'engagement militaire américain au Sud-Vietnam a été atteinte." [226]

Réévaluation

Pour évaluer la demande de Westmoreland et son impact possible sur la politique intérieure, Johnson a convoqué le «groupe Clifford» le 28 février et a chargé ses membres d'une réévaluation complète de la politique. [227] Certains des membres ont fait valoir que l'offensive représentait une opportunité de vaincre les Nord-Vietnamiens aux conditions américaines tandis que d'autres ont souligné qu'aucune des deux parties ne pouvait gagner militairement, que le Nord-Vietnam pouvait égaler n'importe quelle augmentation de troupes, que le bombardement du Nord devait être arrêté. , et qu'un changement de stratégie était nécessaire qui ne chercherait pas la victoire, mais la résistance nécessaire pour parvenir à un règlement négocié. Cela nécessiterait une stratégie moins agressive conçue pour protéger la population du Sud-Vietnam. [228]Le rapport final du groupe divisé, publié le 4 mars, "n'a pas saisi l'occasion de changer de direction ... et a semblé recommander que nous continuions plutôt en hésitant sur la même route". [229]

Le 1er mars, Clifford avait succédé à McNamara au poste de secrétaire à la Défense. Au cours du mois, Clifford, qui était entré en fonction en tant que fervent partisan de l'engagement du Vietnam et qui s'était opposé aux vues de désescalade de McNamara, s'est retourné contre la guerre. Selon Clifford: "La simple vérité était que l'armée n'a pas réussi à soutenir un argument respectable pour sa position." [230]Entre les résultats du Têt et les réunions du groupe qui porte son nom, il devient convaincu que la désescalade est la seule solution pour les États-Unis. Il croyait que l'augmentation des troupes ne conduirait qu'à une impasse plus violente et a demandé à d'autres membres de l'administration de l'aider à convaincre le président d'inverser l'escalade, de plafonner les niveaux de force à 550 000 hommes, de rechercher des négociations avec Hanoï et de tourner la responsabilité. pour les combats contre les Sud-Vietnamiens. [231] Clifford a discrètement cherché des alliés et a été aidé dans ses efforts par le soi-disant "8:30 Group" - Nitze, Warnke, Phil G. Goulding (secrétaire adjoint à la Défense pour les affaires publiques), George Elsey et le colonel de l'armée de l'air Robert E. Bourse.

Le 27 février, le secrétaire d'État Dean Rusk avait proposé qu'un arrêt partiel des bombardements soit mis en œuvre au Nord-Vietnam et qu'une offre de négociation soit étendue à Hanoï. [232] Le 4 mars, Rusk a réitéré la proposition, expliquant que, pendant la saison des pluies dans le Nord, les bombardements étaient moins efficaces et qu'aucun sacrifice militaire ne se produirait ainsi. Il s'agissait cependant d'un stratagème purement politique, car les Nord-Vietnamiens refuseraient probablement à nouveau de négocier, leur imputant la responsabilité et "libérant ainsi notre main après une courte période ... mettant fermement le singe sur le dos de Hanoï pour ce qui allait suivre ." [233] [234]

ARVN Rangers traversant l'ouest de Cholon, Saigon, 10 mai 1968

Pendant que cela était en cours de délibération, la demande de troupes a été divulguée à la presse et publiée dans le New York Times le 10 mars. [235] L'article révélait également que la demande avait déclenché un débat sérieux au sein de l'administration. Selon lui, de nombreux responsables de haut niveau pensaient que l'augmentation des troupes américaines serait compensée par les communistes et maintiendrait simplement une impasse à un niveau de violence plus élevé. Il a poursuivi en déclarant que les responsables disaient en privé que "des changements d'attitude généralisés et profonds, le sentiment qu'un tournant a été atteint". [236]

Les historiens ont beaucoup dit sur la façon dont les médias ont fait du Têt le «tournant» dans la perception de la guerre par le public. Le présentateur populaire de CBS, Walter Cronkite, a déclaré lors d'une émission d'information le 27 février : « Nous avons été trop souvent déçus par l'optimisme des dirigeants américains, tant au Vietnam qu'à Washington, pour avoir plus longtemps confiance dans les doublures argentées qu'ils trouvent dans les nuages ​​les plus sombres. " et a ajouté que "nous sommes embourbés dans une impasse qui ne peut être résolue que par la négociation, pas par la victoire". [237] Loin de subir une perte de moral, cependant, la majorité des Américains s'étaient ralliés aux côtés du président. Un sondage Gallup en janvier 1968 a révélé que 56 % des personnes interrogées se considéraient comme des faucons de la guerre et 27 % comme des colombes,[238] Début février, au plus fort de la première phase de l'offensive, 61 % se déclaraient faucons, 23 % colombes et 16 % sans opinion. Johnson, cependant, a fait peu de commentaires à la presse pendant ou immédiatement après l'offensive, laissant une impression d'indécision sur le public. C'est ce manque de communication qui a provoqué une désapprobation croissante pour sa conduite de la guerre. Fin février, son taux d'approbation était passé de 63 % à 47 %. Fin mars, le pourcentage d'Américains qui exprimaient leur confiance dans la politique militaire américaine en Asie du Sud-Est était tombé de 74 à 54 %. [239]

Le 22 mars, le président Johnson avait informé Wheeler d '«oublier les 100 000» hommes. [232] Le président et son état-major affinaient une version moindre de l'augmentation des troupes - un appel prévu de 62 000 réservistes, dont 13 000 seraient envoyés au Vietnam. [240] Trois jours plus tard, à la suggestion de Clifford, Johnson convoqua un conclave des " Sages ". [241] À quelques exceptions près, tous les membres du groupe avaient autrefois été considérés comme des faucons de la guerre. Le groupe a été rejoint par Rusk, Wheeler, Bundy, Rostow et Clifford. L'évaluation finale de la majorité a stupéfié le groupe. [242] Selon Clifford, "peu d'entre eux pensaient plus uniquement au Vietnam". [243]Tous les membres sauf quatre ont appelé au désengagement de la guerre, laissant le président "profondément ébranlé". [244] Selon les Pentagon Papers , les conseils du groupe ont été décisifs pour convaincre Johnson de réduire les bombardements du Nord-Vietnam. [245]

Johnson était déprimé et découragé par le cours des événements récents. L' article du New York Times avait été publié deux jours seulement avant la primaire du Parti démocrate dans le New Hampshire , où le président a subi un revers inattendu lors des élections, terminant de justesse devant le sénateur Eugene McCarthy . Peu de temps après, le sénateur Robert F. Kennedy a annoncé qu'il se joindrait au concours pour l'investiture démocrate, soulignant davantage le soutien en chute libre à l'administration Johnson à la suite du Têt.

Le président devait faire une allocution télévisée à la nation sur la politique vietnamienne le 31 mars et délibérait à la fois sur la demande de troupes et sur sa réponse à la situation militaire. Le 28 mars, Clifford travaillait dur pour le convaincre d'atténuer son discours de ligne dure, de maintenir les niveaux de force à leur taille actuelle et d'instituer la proposition de bombardement/négociation de Rusk. À la surprise de Clifford, Rusk et Rostow (qui s'étaient tous deux auparavant opposés à toute forme de désescalade) n'ont opposé aucune opposition aux suggestions de Clifford. [246]Le 31 mars, le président Johnson a annoncé l'arrêt unilatéral (bien qu'encore partiel) des bombardements lors de son allocution télévisée. Il a ensuite stupéfié la nation en refusant de briguer un second mandat. A la surprise de Washington, Hanoï a annoncé le 3 avril qu'elle mènerait des négociations, qui devaient débuter le 13 mai à Paris.

Le 9 juin, le président Johnson a remplacé Westmoreland en tant que commandant du MACV par le général Creighton W. Abrams. Bien que la décision ait été prise en décembre 1967 et que Westmoreland ait été nommé chef d'état-major de l'armée, beaucoup ont vu son soulagement comme une punition pour toute la débâcle du Têt. [247] La ​​nouvelle stratégie d'Abrams a été rapidement démontrée par la fermeture de la base "stratégique" de Khe Sanh et la fin des opérations de "recherche et destruction" multi-divisions. Les discussions sur la victoire sur le Nord-Vietnam ont également disparu. La nouvelle politique d'Abrams «Une guerre» a centré l'effort américain sur la prise en charge des combats par les Sud-Vietnamiens (par la vietnamisation), la pacification de la campagne et la destruction de la logistique communiste.superviserait le retrait des forces américaines et la poursuite des négociations.

Phase II

Attaques contre Saigon, Phase II, mai 1968

Pour renforcer encore leur posture politique lors des pourparlers de Paris, qui se sont ouverts le 13 mai, les Nord-Vietnamiens ont ouvert fin avril la deuxième phase de l' offensive générale . Des sources de renseignement américaines ont estimé qu'entre février et mai, les Nord-Vietnamiens ont envoyé 50 000 hommes sur la piste Ho Chi Minh pour remplacer les pertes subies lors des combats précédents. [249] Certains des combats les plus prolongés et les plus vicieux de la guerre se sont ouverts le 29 avril et ont duré jusqu'au 30 mai lorsque les 8 000 hommes de la 320e division du PAVN , soutenus par l'artillerie de toute la DMZ, ont menacé la base logistique américaine de Đông Hà , dans le nord-ouest de la province de Quảng Trị. Dans ce qui est devenu connu sous le nom de bataille de Dai Do, le PAVN a affronté sauvagement les forces de la marine, de l'armée et de l'ARVN des États-Unis avant de se retirer. Le PAVN a perdu environ 2 100 hommes selon les affirmations US / ARVN, après avoir infligé des pertes aux alliés de 290 tués et 946 blessés. [250] [251]

Les Marines américains traversent les ruines du hameau de Dai Do après plusieurs jours d'intenses combats
Kham Duc lors de l'évacuation

Aux petites heures du matin du 4 mai, les unités PAVN / VC ont lancé la deuxième phase de l'offensive (connue par les Sud-Vietnamiens et les Américains sous le nom de «Mini-Tet») en frappant 119 cibles dans tout le Sud-Vietnam, y compris Saigon. Cette fois, cependant, le renseignement allié était mieux préparé, supprimant l'élément de surprise. La plupart des forces communistes ont été interceptées par des éléments de protection alliés avant d'atteindre leurs cibles. 13 bataillons VC parviennent cependant à se faufiler à travers le cordon et plongent à nouveau la capitale dans le chaos. De violents combats ont eu lieu à Phu Lam (où il a fallu deux jours pour extirper le VC 267th Local Force Battalion), autour du Y-Bridge et à Tan Son Nhut. [252] Le 12 mai, cependant, tout était fini. Les forces de VC se sont retirées de la zone, laissant derrière elles plus de 3 000 morts.[253]

Les combats n'avaient pas plus tôt cessé autour de Saigon que les forces américaines de la province de Quảng Tín ont subi une défaite lorsque la 2e division du PAVN a attaqué Kham Duc , le dernier camp de surveillance des frontières des forces spéciales du I Corps. 1 800 soldats américains et ARVN ont été isolés et soumis à des attaques intenses lorsque le MACV a pris la décision d'éviter une situation rappelant celle de Khe Sanh. Kham Duc a été évacué par voie aérienne sous le feu et abandonné aux Nord-Vietnamiens. [254] [255]

Vietcong tué au Mini-Tet

Le PAVN / VC est revenu à Saigon le 25 mai et a lancé une deuxième vague d'attaques sur la ville. Les combats au cours de cette phase différaient de Tet Mau Than et "Mini-Tet" en ce qu'aucune installation américaine n'a été attaquée. Au cours de cette série d'actions, les forces VC ont occupé six pagodes bouddhistes dans la croyance erronée qu'elles seraient à l'abri de l'artillerie et des attaques aériennes. Les combats les plus acharnés ont de nouveau eu lieu à Cholon. Un événement notable s'est produit le 18 juin lorsque 152 membres du régiment VC Quyet Thang se sont rendus aux forces de l'ARVN, la plus grande reddition communiste de la guerre. [256] Les actions ont également apporté plus de morts et de souffrances aux habitants de la ville. 87 000 autres se sont retrouvés sans abri tandis que plus de 500 ont été tués et 4 500 autres ont été blessés.[257] Pendant une partie de la deuxième phase (5 mai - 30 mai), les pertes américaines se sont élevées à 1 161 tués et 3 954 blessés, [258] [256]

Phase III

La phase III de l'offensive a commencé le 17 août et a impliqué des attaques dans les I, II et III Corps. De manière significative, au cours de cette série d'actions, seules les forces nord-vietnamiennes ont participé et les cibles étaient de nature militaire, avec des attaques moins concises contre des villes-cibles. L'offensive principale a été précédée d'attaques contre les villes frontalières de Tây Ninh , An Lộc et Loc Ninh, qui ont été lancées afin de tirer des forces défensives des villes. [259] Une poussée contre Da Nang a été anticipée par l' opération Allen Brook des Marines américains . Poursuivant leurs opérations de dédouanement, trois régiments PAVN ont exercé une forte pression sur le camp des forces spéciales américaines à Bu Prang, dans la province de Quang Duc, à cinq kilomètres de la frontière cambodgienne. Les combats ont duré deux jours avant que le PAVN ne rompe le contact; le combat a fait que les États-Unis / ARVN ont fait 776 victimes PAVN / VC, 114 Sud-Vietnamiens et deux Américains. [260]

Saigon est de nouveau frappé durant cette phase, mais les attaques sont moins soutenues et de nouveau repoussées. Pour le MACV, l'offensive d'août "a été un échec lamentable". [261] En cinq semaines de combats et après la perte de 20 000 soldats, les objectifs précédents de provoquer un soulèvement et une défection massive n'avaient pas été atteints pendant cette "phase finale et décisive". Pourtant, comme l'a souligné l'historien Ronald Spector , "les échecs communistes n'étaient pas non plus définitifs ni décisifs". [261]

Les horribles pertes et souffrances endurées par les unités PAVN / VC au cours de ces opérations soutenues commençaient à se révéler. Le fait qu'il n'y ait eu aucun gain militaire apparent qui pourrait éventuellement justifier tout le sang et les efforts n'a fait qu'exacerber la situation. Au cours de la première moitié de 1969, plus de 20 000 soldats du PAVN / VC se sont ralliés aux forces alliées, soit trois fois plus qu'en 1968. [262]

Voir aussi

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Bibliographie

Sources primaires

Historiographie et mémoire

Liens externes

Gouvernement
informations générales

Notes générales par O.Khiara