Neville Chamberlain

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Neville Chamberlain
Neville Chamberlain par Walter Stoneman.jpg
Chambellan en 1921
Premier ministre du Royaume-Uni
En fonction du
28 mai 1937 au 10 mai 1940
MonarqueGeorges VI
Précédé parStanley Baldwin
succédé parWinston Churchill
Chef du Parti conservateur
En fonction du
27 mai 1937 au 9 octobre 1940
PrésidentSir Douglas Piratage
Précédé parStanley Baldwin
succédé parWinston Churchill
Bureaux du Cabinet
Lord Président du Conseil
En fonction du
10 mai 1940 au 3 octobre 1940
premier ministreWinston Churchill
Précédé parLe comte Stanhope
succédé parSir John Anderson
chancelier de l'Échiquier
En fonction du
5 novembre 1931 au 28 mai 1937
premier ministre
Précédé parPhilippe Snowden
succédé parSir John Simon
En fonction du
27 août 1923 au 22 janvier 1924
premier ministreStanley Baldwin
Précédé parStanley Baldwin
succédé parPhilippe Snowden
ministre de la Santé
En fonction du
25 août 1931 au 5 novembre 1931
premier ministreRamsay MacDonald
Précédé parArthur Greenwood
succédé parHilton Jeune
En fonction du
6 novembre 1924 au 4 juin 1929
premier ministreStanley Baldwin
Précédé parJohn Wheatley
succédé parArthur Greenwood
En fonction du
7 mars 1923 au 27 août 1923
premier ministre
Précédé parSir Arthur Griffith-Boscawen
succédé parWilliam Joynson-Hicks
Bureaux parlementaires
Député
de Birmingham Edgbaston
En fonction du
30 mai 1929 au 9 novembre 1940
Précédé parSir Francis Lowe
succédé parSir Peter Bennett
Member of Parliament
for Birmingham Ladywood
In office
14 December 1918 – 10 May 1929
Preceded byConstituency created
Succeeded byWilfrid Whiteley
Détails personnels
Née
Arthur Neville Chamberlain

(1869-03-18)18 mars 1869
Edgbaston, Birmingham , Angleterre
Décédés9 novembre 1940 (1940-11-09)(71 ans)
Heckfield, Hampshire , Angleterre
Lieu de reposl'abbaye de Westminster
Parti politiqueConservateur
Conjoint(s)
( M.  1911 )
Enfants2
Parents)
ÉducationEcole de Rugby
mère nourricièreCollège maçon
Métier
  • Politicien
  • homme d'affaire
SignatureUn "Neville Chamberlain" bien écrit

Arthur Neville Chamberlain FRS ( / m b ər l ɪ n / , 18 Mars 1869-9 Novembre 1940) était un homme politique britannique du Parti conservateur qui a servi comme Premier ministre du Royaume-Uni de mai 1937 à mai 1940. Il est surtout connu pour sa politique étrangère d' apaisement , et en particulier pour sa signature des accords de Munich le 30 septembre 1938, cédant la région germanophone des Sudètes de la Tchécoslovaquie à l' Allemagne . Après l' invasion allemande de la Polognele 1er septembre 1939, qui marqua le début de la Seconde Guerre mondiale , Chamberlain annonça la déclaration de guerre à l'Allemagne deux jours plus tard et conduisit le Royaume-Uni pendant les huit premiers mois de la guerre jusqu'à sa démission de Premier ministre le 10 mai 1940.

Après avoir travaillé dans les affaires et le gouvernement local, et après une courte période en tant que directeur du service national en 1916 et 1917, Chamberlain a suivi son père, Joseph Chamberlain , et son demi-frère aîné, Austen Chamberlain , en devenant membre du Parlement dans le général de 1918 élection pour la nouvelle division de Birmingham Ladywood à l'âge de 49 ans. Il décline un poste ministériel subalterne, restant député d'arrière - ban jusqu'en 1922. Il est rapidement promu en 1923 ministre de la Santé puis chancelier de l'Échiquier . Après une courte durée du travail-gouvernement dirigé, il est revenu en tant que ministre de la Santé, introduisant une série de mesures de réforme de 1924 à 1929. Il a été nommé chancelier de l'Échiquier du gouvernement national en 1931.

Chamberlain succéda à Stanley Baldwin en tant que Premier ministre le 28 mai 1937. Son mandat était dominé par la question de la politique envers une Allemagne de plus en plus agressive, et ses actions à Munich étaient très populaires parmi les Britanniques à l'époque. En réponse à l' agression continue d' Hitler , Chamberlain a promis au Royaume-Uni de défendre l'indépendance de la Pologne si cette dernière était attaquée, une alliance qui a mis son pays en guerre après l'invasion allemande de la Pologne. L' échec des forces alliées à empêcher l'invasion allemande de la Norvège a amené la Chambre des communes à tenir le débat historique sur la Norvègeen mai 1940. La conduite de la guerre de Chamberlain a été fortement critiquée par les membres de tous les partis et, dans un vote de confiance, la majorité de son gouvernement a été considérablement réduite. Acceptant qu'un gouvernement national soutenu par tous les principaux partis était essentiel, Chamberlain a démissionné du poste de premier ministre parce que les partis travailliste et libéral ne serviraient pas sous sa direction. Bien qu'il dirigeait toujours le Parti conservateur, il fut remplacé comme Premier ministre par son collègue Winston Churchill . Jusqu'à ce que sa mauvaise santé l'oblige à démissionner le 22 septembre 1940, Chamberlain était un membre important du cabinet de guerre en tant que Lord Président du Conseil., à la tête du gouvernement en l'absence de Churchill. Chamberlain est décédé à l'âge de 71 ans le 9 novembre 1940 d'un cancer, six mois après avoir quitté le poste de Premier ministre.

La réputation de Chamberlain reste controversée parmi les historiens, la haute estime initiale pour lui étant entièrement érodée par des livres tels que Guilty Men , publié en juillet 1940, qui blâmait Chamberlain et ses associés pour l'accord de Munich et pour avoir prétendument échoué à préparer le pays à la guerre. La plupart des historiens de la génération suivant la mort de Chamberlain avaient des opinions similaires, dirigées par Churchill dans The Gathering Storm . Certains historiens ultérieurs ont adopté une perspective plus favorable de Chamberlain et de ses politiques, citant des documents gouvernementaux publiés sous la règle des trente ans et affirmant qu'entrer en guerre avec l'Allemagne en 1938 aurait été désastreux car le Royaume-Uni n'était pas préparé. Néanmoins, Chamberlain est toujours classé défavorablementparmi les premiers ministres britanniques. [1]

Première vie et carrière politique (1869-1918)

Enfance et homme d'affaires

Chamberlain est né le 18 mars 1869 dans une maison appelée Southbourne dans le quartier Edgbaston de Birmingham . [2] Il était le seul fils du deuxième mariage de Joseph Chamberlain , qui est devenu plus tard le maire de Birmingham et un ministre du Cabinet. Sa mère était Florence Kenrick, une cousine du député William Kenrick ; elle est morte quand il était un petit garçon. Joseph Chamberlain avait eu un autre fils, Austen Chamberlain , de son premier mariage. [3] Neville Chamberlain a été instruit à la maison par sa soeur aînée Beatrice Chamberlain et plus tard à l' École de Rugby . [4]Joseph Chamberlain a ensuite envoyé Neville au Mason College , [5] maintenant l'Université de Birmingham. Neville Chamberlain s'y intéressait peu et, en 1889, son père le mit en apprentissage dans un cabinet de comptables. [6] En moins de six mois, il est devenu un employé salarié. [7]

Dans un effort pour récupérer la fortune familiale diminuée, Joseph Chamberlain a envoyé son plus jeune fils établir une plantation de sisal sur l' île d'Andros aux Bahamas . [8] Neville Chamberlain y passa six ans mais la plantation fut un échec et Joseph Chamberlain perdit 50 000 £. [a] [9]

À son retour en Angleterre, Neville Chamberlain se lance dans les affaires en achetant (avec l'aide de sa famille) Hoskins & Company, un fabricant de postes d'amarrage en métal. [10] Chamberlain a exercé les fonctions de directeur général de Hoskins depuis 17 ans pendant lesquels la société a prospéré. [11] Il s'est impliqué aussi dans les activités civiques à Birmingham. En 1906, en tant que gouverneur de l'hôpital général de Birmingham, et avec « pas plus de quinze » autres dignitaires, Chamberlain devint membre fondateur du comité national des hôpitaux unis de la British Medical Association . [12] [13]

À quarante ans, Chamberlain s'attendait à rester célibataire, mais en 1910, il tomba amoureux d' Anne Cole , une union récente par mariage, et l'épousa l'année suivante. [14] Ils se sont rencontrés par l'intermédiaire de sa tante Lilian, la veuve née au Canada du frère de Joseph Chamberlain, Herbert, qui, en 1907, avait épousé l'oncle d'Anne Cole, Alfred Clayton Cole , directeur de la Banque d'Angleterre . [15]

Elle a encouragé et soutenu son entrée dans la politique locale et devait être son compagnon constant, son aide et son collègue de confiance, partageant pleinement ses intérêts pour le logement et d'autres activités politiques et sociales après son élection en tant que député. Le couple a eu un fils et une fille. [14]

Entrée en politique

Chamberlain montra d'abord peu d'intérêt pour la politique, bien que son père et son demi-frère fussent au Parlement. Lors des « élections kakis » de 1900, il prononça des discours de soutien aux unionistes libéraux de Joseph Chamberlain . Les unionistes libéraux se sont alliés aux conservateurs et ont ensuite fusionné avec eux [16] sous le nom de « Parti unioniste », qui en 1925 est devenu connu sous le nom de « Parti conservateur et unioniste ». En 1911, Neville Chamberlain s'est présenté avec succès en tant que syndicaliste libéral pour le conseil municipal de Birmingham pour le quartier de la Toussaint, [17] situé dans la circonscription parlementaire de son père . [18]

Chamberlain en tant que lord-maire de Birmingham en mai 1916, aux côtés du Premier ministre australien Billy Hughes .

Chamberlain est nommé président du comité d'urbanisme. [19] Sous sa direction, Birmingham adopta bientôt l'un des premiers plans d'urbanisme en Grande-Bretagne. Le début de la Première Guerre mondiale en 1914 empêcha la mise en œuvre de ses plans. [20] En 1915, Chamberlain est devenu le maire de Birmingham . Outre son père Joseph, cinq des oncles de Chamberlain avaient également atteint la dignité civique en chef de Birmingham : il s'agissait du frère de Joseph, Richard Chamberlain , William et George Kenrick, Charles Beale , qui avait été quatre fois lord-maire et Sir Thomas Martineau.. En tant que lord-maire en temps de guerre, Chamberlain avait une énorme charge de travail et il a insisté pour que ses conseillers et ses fonctionnaires travaillent également dur. [21] Il a réduit de moitié l'allocation de dépenses du lord-maire et a réduit le nombre de fonctions civiques attendues du titulaire. [22] En 1915, Chamberlain a été nommé membre du Conseil de contrôle central sur le trafic d'alcool. [23]

En décembre 1916, le premier ministre David Lloyd George offrit à Chamberlain le nouveau poste de directeur du service national , avec la responsabilité de coordonner la conscription et de veiller à ce que les industries de guerre essentielles puissent fonctionner avec des effectifs suffisants. [24] Son mandat a été marqué par un conflit avec Lloyd George; en août 1917, ayant reçu peu de soutien du premier ministre, Chamberlain démissionna. [25] La relation entre Chamberlain et Lloyd George serait, par la suite, une relation de haine mutuelle. [26]

Chamberlain a décidé de se présenter à la Chambre des communes , [27] et a été adopté comme candidat unioniste pour Birmingham Ladywood . [28] Après la fin de la guerre, une élection générale a été déclenchée presque immédiatement. [28] La campagne dans cette circonscription était remarquable parce que son adversaire du Parti libéral était Mme Margery Corbett Ashby, l'une des dix-sept femmes candidates qui se sont présentées au Parlement lors de la première élection à laquelle les femmes étaient éligibles. Chamberlain a réagi à cette intervention en étant l'un des rares candidats masculins à cibler spécifiquement les électrices en déployant sa femme, en publiant un tract spécial intitulé « Un mot aux dames » et en organisant deux réunions dans l'après-midi. [29] Chamberlain a été élu avec près de 70 % des voix et une majorité de 6 833. [30] Il avait 49 ans, ce qui reste à ce jour l'âge le plus élevé auquel tout futur Premier ministre a été élu pour la première fois aux Communes. [31]

Député et ministre (1919-1937)

Lève-toi de l'arrière-ban

1929 portrait de Chamberlain par William Orpen

Chamberlain se lança dans le travail parlementaire, répugnant aux moments où il ne pouvait pas assister aux débats et consacrant beaucoup de temps aux travaux des commissions. Il était président du comité national des zones insalubres (1919-1921) [32] et, dans ce rôle, avait visité les bidonvilles de Londres, Birmingham, Leeds, Liverpool et Cardiff. [33] Par conséquent, en mars 1920, Bonar Law lui a offert un poste subalterne au ministère de la Santé au nom du Premier ministre, mais Chamberlain n'était pas disposé à servir sous Lloyd George [34] et ne s'est vu offrir aucun autre poste pendant le mandat de Lloyd George. . Lorsque Law a démissionné de son poste de chef du parti, Austen Chamberlain a pris sa place à la tête des unionistes au Parlement. [35]Les dirigeants unionistes étaient prêts à lutter contre les élections de 1922 en coalition avec les libéraux de Lloyd George, mais le 19 octobre, les députés unionistes ont tenu une réunion au cours de laquelle ils ont voté pour lutter contre les élections en tant que parti unique. Lloyd George a démissionné, tout comme Austen Chamberlain, et Law a été rappelé de sa retraite pour diriger les unionistes en tant que Premier ministre. [36]

De nombreux unionistes de haut rang ont refusé de servir sous la loi au profit de Chamberlain, qui est passé en dix mois d'arrière-ban à chancelier de l'Échiquier. [37] La loi a d'abord nommé Chamberlain Postmaster General [38] et Chamberlain a été assermenté du Conseil Privé . [39] Lorsque Sir Arthur Griffith-Boscawen , le ministre de la Santé, a perdu son siège aux élections de 1922 et a été défait lors d'une élection partielle en mars 1923 par le futur ministre de l'Intérieur James Chuter Ede , Law a offert le poste à Chamberlain. [40] Deux mois plus tard, Law a reçu un diagnostic de cancer de la gorge avancé et terminal. Il démissionna immédiatement et fut remplacé par le chancelier de l'Échiquier Stanley Baldwin . En août 1923, Baldwin a promu Chamberlain au poste de chancelier de l'Échiquier. [41]

Chamberlain n'a servi que cinq mois dans le bureau avant que les conservateurs ne soient défaits aux élections générales de 1923 . Ramsay MacDonald est devenu le premier Premier ministre travailliste, mais son gouvernement est tombé en quelques mois, nécessitant une autre élection générale . Par une marge de seulement 77 voix, Chamberlain a battu de justesse le candidat travailliste, Oswald Mosley , qui a ensuite dirigé l' Union britannique des fascistes . [42] Croyant qu'il perdrait s'il se présentait à nouveau à Birmingham Ladywood, Chamberlain s'arrangea pour être adopté pour Birmingham Edgbaston , le quartier de la ville où il est né et qui était un siège beaucoup plus sûr, qu'il garderait pour le reste de sa vie. la vie.[43] Les Unionistes ont remporté les élections, mais Chamberlain a refusé de servir à nouveau en tant que Chancelier, préférant son ancien poste de Ministre de la Santé. [44]

Moins de deux semaines après sa nomination au poste de ministre de la Santé, Chamberlain a présenté au Cabinet un ordre du jour contenant 25 lois qu'il espérait voir promulguées. Avant qu'il ne quitte ses fonctions en 1929, 21 des 25 projets de loi avaient été adoptés. [45] Chamberlain a demandé l'abolition des conseils élus des pauvres Law Boards of Guardians qui ont administré le soulagement—et qui dans certaines régions étaient responsables des tarifs . De nombreux conseils étaient contrôlés par les travaillistes, et ces conseils avaient défié le gouvernement en distribuant des fonds de secours aux chômeurs valides. [46] En 1929, Chamberlain a lancé le Local Government Act 1929d'abolir complètement les commissions de la loi sur les pauvres. Chamberlain a parlé aux Communes pendant deux heures et demie lors de la deuxième lecture du projet de loi, et lorsqu'il a conclu, il a été applaudi par tous les partis. Le projet de loi a été adopté. [47]

Bien que Chamberlain ait frappé une note conciliante pendant la grève générale de 1926 , en général, il avait de mauvaises relations avec l'opposition travailliste. Le futur Premier ministre travailliste Clement Attlee s'est plaint que Chamberlain « nous a toujours traités comme de la saleté », et en avril 1927, Chamberlain a écrit : « Je ressens de plus en plus un mépris total pour leur stupidité lamentable . [48] Ses mauvaises relations avec le Parti travailliste ont joué plus tard un rôle majeur dans sa chute en tant que Premier ministre. [49]

Opposition et second mandat de chancelier

Baldwin a convoqué des élections générales pour le 30 mai 1929, ce qui a donné lieu à un parlement sans majorité, les travaillistes détenant le plus de sièges. Baldwin et son gouvernement ont démissionné et le parti travailliste, sous MacDonald, a repris ses fonctions. [50] En 1931, le gouvernement MacDonald a fait face à une grave crise lorsque le rapport de mai a révélé que le budget était déséquilibré, avec un déficit prévu de 120 millions de livres. Le gouvernement travailliste démissionne le 24 août et MacDonald forme un gouvernement national soutenu par la plupart des députés conservateurs. [51] Chamberlain est de nouveau retourné au ministère de la Santé. [52]

Après les élections générales de 1931 , au cours desquelles les partisans du gouvernement national (principalement les conservateurs) ont remporté une victoire écrasante, MacDonald a nommé Chamberlain chancelier de l'Échiquier. [53] Chamberlain a proposé un tarif de 10 % sur les marchandises étrangères et des tarifs inférieurs ou nuls sur les marchandises des colonies et des Dominions . Joseph Chamberlain avait préconisé une politique similaire, la « Préférence impériale » ; [54] Neville Chamberlain a déposé son projet de loi devant la Chambre des communes le 4 février 1932, [55]et a conclu son allocution en notant l'opportunité de sa tentative d'adopter la proposition de son père. À la fin du discours, Sir Austen Chamberlain est descendu des banquettes et a serré la main de son frère. [56] La Loi sur les droits d'importation de 1932 a été adoptée facilement par le Parlement. [57]

Chamberlain a présenté son premier budget en avril 1932. Il a maintenu les coupes budgétaires sévères qui avaient été convenues lors de la création du gouvernement national. [58] L' intérêt sur la dette de guerre était un coût important. Chamberlain a réduit le taux d'intérêt annuel sur la plupart de la dette de guerre de la Grande-Bretagne de 5% à 3,5%. Entre 1932 et 1938, Chamberlain réduit de moitié le pourcentage du budget consacré aux intérêts de la dette de guerre. [59]

Dette de guerre

Chamberlain espérait qu'une annulation de la dette de guerre due aux États-Unis pourrait être négociée. En juin 1933, la Grande-Bretagne a accueilli la Conférence monétaire et économique mondiale , qui n'a abouti à rien lorsque le président américain Franklin D. Roosevelt a fait savoir qu'il n'envisagerait aucune annulation de la dette de guerre . [59] En 1934, Chamberlain était en mesure de déclarer un excédent budgétaire et d'annuler bon nombre des réductions des indemnités de chômage et des salaires des fonctionnaires qu'il avait effectuées après son entrée en fonction. Il a déclaré aux Communes : « Nous avons maintenant terminé l'histoire de Bleak House et nous nous asseyons cet après-midi pour profiter du premier chapitre de Great Expectations . [56]

Dépenses sociales

Le Conseil d'assistance aux chômeurs (UAB, établi par la loi sur le chômage de 1934 ) était en grande partie la création de Chamberlain, et il souhaitait que la question de l'assistance-chômage soit retirée des arguments politiques des partis. [60] De plus, Chamberlain « a vu l'importance de « donner un certain intérêt à la vie pour un grand nombre d'hommes qui n'auraient jamais de chances d'obtenir du travail », et de cette prise de conscience devait découler la responsabilité de l'UAB pour le « bien-être », non simplement l'entretien, des chômeurs. [61]

Dépenses de défense

Les dépenses de défense avaient été fortement réduites dans les premiers budgets de Chamberlain. [62] En 1935, face à une Allemagne renaissante sous la direction d'Hitler (voir Réarmement allemand ), il est convaincu de la nécessité du réarmement. [63] Chamberlain a particulièrement encouragé le renforcement de la Royal Air Force , réalisant que le rempart historique de la Grande-Bretagne, la Manche , n'était pas une défense contre la puissance aérienne. [64]

En 1935, MacDonald a quitté son poste de premier ministre et Baldwin est devenu premier ministre pour la troisième fois. [65] Lors des élections générales de 1935 , le gouvernement national dominé par les conservateurs a perdu 90 sièges de sa majorité massive de 1931, mais a conservé une majorité écrasante de 255 à la Chambre des communes. Au cours de la campagne, le leader travailliste adjoint Arthur Greenwood avait attaqué Chamberlain pour avoir dépensé de l'argent pour le réarmement, affirmant que la politique de réarmement était "le plus simple alarmiste; honteux pour un homme d'État de la position de responsabilité de M. Chamberlain, pour suggérer que plus de millions d'argent devaient être dépensés sur les armements." [66]

Rôle dans la crise de l'abdication

Chamberlain aurait joué un rôle important dans la crise de l' abdication de 1936 . Il écrit dans son journal que Wallis Simpson , la future épouse d'Edouard VIII, était "une femme sans scrupules qui n'est pas amoureuse du roi mais l'exploite à ses propres fins. Elle l'a déjà ruiné en argent et en bijoux..." [67] En commun avec le reste du Cabinet, à l'exception de Duff Cooper , il a convenu avec Baldwin que le roi devrait abdiquer s'il épousait Simpson, et le 6 décembre, lui et Baldwin ont tous deux souligné que le roi devrait prendre sa décision avant Noël; par un compte, il croyait que l'incertitude "nuisait au commerce de Noël". [68] Le roi abdique le 10 décembre, quatre jours après la réunion.

Peu de temps après l'abdication, Baldwin a annoncé qu'il resterait jusqu'à peu de temps après le couronnement du roi George VI et de la reine Elizabeth . Le 28 mai, deux semaines après le couronnement, Baudouin démissionna, conseillant au roi d'envoyer chercher Chamberlain. [69] Austen n'a pas vécu jusqu'à ce que la nomination de son frère en tant que Premier ministre soit décédée deux mois plus tôt. [70]

Premier ministre (1937-1940)

Lors de sa nomination, Chamberlain a envisagé de convoquer des élections générales, mais avec trois ans et demi restants dans le mandat du Parlement actuel, il a décidé d'attendre. À 68 ans, il était la deuxième personne la plus âgée du XXe siècle (derrière Sir Henry Campbell-Bannerman ) à devenir Premier ministre pour la première fois [71] et était largement considéré comme un gardien qui dirigerait le Parti conservateur jusqu'aux prochaines élections. puis démissionner en faveur d'un homme plus jeune, le ministre des Affaires étrangères Anthony Eden étant un candidat probable. Dès le début du poste de premier ministre de Chamberlain, un certain nombre de successeurs potentiels auraient été en train de se disputer le poste. [72]

Chamberlain n'aimait pas ce qu'il considérait comme l'attitude trop sentimentale de Baldwin et de MacDonald à l'égard des nominations et des remaniements ministériels. Bien qu'il ait travaillé en étroite collaboration avec le président du Board of Trade , Walter Runciman , sur la question tarifaire, Chamberlain l'a renvoyé de son poste, lui offrant à la place le poste symbolique de Lord Privy Seal , qu'un Runciman en colère a refusé. Chamberlain pensait que Runciman, membre du Parti national libéral , était paresseux. [71]Peu de temps après son entrée en fonction, Chamberlain a chargé ses ministres de préparer des programmes politiques sur deux ans. Ces rapports devaient être intégrés dans le but de coordonner l'adoption de la législation par le Parlement actuel, dont le mandat devait expirer en novembre 1940. [73]

Au moment de sa nomination, la personnalité de Chamberlain n'était pas bien connue du public, bien qu'il ait fait des émissions budgétaires annuelles pendant six ans. Selon le biographe de Chamberlain, Robert Self, ceux-ci semblaient détendus et modernes, montrant une capacité à parler directement à la caméra. [71] Chamberlain avait peu d'amis parmi ses collègues parlementaires; une tentative de son secrétaire privé parlementaire , Lord Dunglass (plus tard Premier ministre lui-même sous le nom d' Alec Douglas-Home ), de l'amener au Commons Smoking Room pour socialiser avec ses collègues s'est terminée par un silence embarrassant. [74] Chamberlain a compensé ces lacunes en imaginant le système de gestion de presse le plus sophistiquéemployé par un Premier ministre jusqu'à cette époque, avec des fonctionnaires au numéro 10 , dirigés par son chef de presse George Steward, convainquant les membres de la presse qu'ils étaient des collègues partageant le pouvoir et les connaissances d'initiés, et devraient épouser la ligne du gouvernement. [75]

Politique intérieure

Caricature de Chamberlain, ch.  1940

Chamberlain considérait son élévation au poste de Premier ministre comme la gloire finale d'une carrière de réformateur national, sans se rendre compte qu'on se souviendrait de lui pour ses décisions en matière de politique étrangère. [76] Une des raisons pour lesquelles il a cherché le règlement des problèmes européens était l'espoir que cela lui permettrait de se concentrer sur les affaires intérieures. [77]

Peu de temps après avoir atteint le poste de premier ministre, Chamberlain a obtenu l'adoption du Factories Act 1937 . Cette loi visait à améliorer les conditions de travail dans les usines et imposait des limites aux heures de travail des femmes et des enfants. [78] En 1938, le Parlement a promulgué le Coal Act 1938 , qui a permis la nationalisation des gisements de charbon. Une autre loi importante adoptée cette année-là était la loi de 1938 sur les congés payés . [78] Bien que la Loi ne recommande que les employeurs d'accorder aux travailleurs une semaine de congé payé, elle a conduit à une grande expansion des camps de vacances et d'autres logements de loisirs pour les classes ouvrières. [79] La loi sur le logement de 1938 prévoyait des subventions visant à encouragerélimination des taudis et contrôle des loyers maintenu . [78] Les plans de Chamberlain pour la réforme du gouvernement local ont été abandonnés en raison du déclenchement de la guerre en 1939. De même, le relèvement de l'âge de fin de scolarité à 15 ans, prévu pour le 1er septembre 1939, n'est pas entré en vigueur. [80]

Relations avec l'Irlande

Les relations entre le Royaume-Uni et l' État libre d'Irlande étaient tendues depuis la nomination en 1932 d' Éamon de Valera à la présidence du Conseil exécutif . La guerre commerciale anglo-irlandaise, déclenchée par la retenue d'argent que l'Irlande avait accepté de payer au Royaume-Uni, avait causé des pertes économiques des deux côtés, et les deux nations étaient impatientes de parvenir à un règlement. Le gouvernement de Valera a également cherché à rompre les liens restants entre l'Irlande et le Royaume-Uni, par exemple en mettant fin au statut du roi en tant que chef de l'État irlandais. En tant que chancelier, Chamberlain avait adopté une position intransigeante contre les concessions aux Irlandais, mais en tant que premier ministre, il chercha un règlement avec l'Irlande, étant persuadé que les liens tendus affectaient les relations avec les autres dominions. [81]

Les pourparlers avaient été suspendus sous Baldwin en 1936 mais ont repris en novembre 1937. De Valera a cherché non seulement à modifier le statut constitutionnel de l'Irlande, mais à renverser d'autres aspects du traité anglo-irlandais , notamment la question de la partition , ainsi que l'obtention contrôle total des trois « ports du traité » qui étaient restés sous contrôle britannique. La Grande-Bretagne, d'autre part, souhaitait conserver les ports du traité, au moins en temps de guerre, et obtenir l'argent que l'Irlande avait accepté de payer. [81]

Les Irlandais se sont avérés des négociateurs très coriaces, à tel point que Chamberlain s'est plaint qu'une des offres de de Valera avait « présenté aux ministres du Royaume-Uni un trèfle à trois feuilles, dont aucune des feuilles n'avait d'avantages pour le Royaume-Uni ». [81] Alors que les pourparlers étaient dans l'impasse, Chamberlain a fait aux Irlandais une offre finale en mars 1938 qui a accédé à de nombreuses positions irlandaises, bien qu'il soit convaincu qu'il n'avait « renoncé qu'aux petites choses », et les accords ont été signés le 25 avril 1938. [81] La question de la partition n'a pas été résolue, mais les Irlandais ont accepté de payer 10 millions de livres aux Britanniques. Il n'y avait aucune disposition dans les traités pour l'accès britannique aux ports de traité en temps de guerre, mais Chamberlain a accepté de Valera's l'assurance orale qu'en cas de guerre les Britanniques y auraient accès.[81] L'arrière-ban conservateur Winston Churchill a attaqué les accords au Parlement pour la cession des ports de traité, qu'il a décrits comme les "tours sentinelles des approches occidentales ". [81] Quand la guerre est arrivée, de Valera a refusé à la Grande-Bretagne l'accès aux ports de traité sous la neutralité irlandaise . [81] Churchill a dénoncé ces traités dans The Gathering Storm , déclarant qu'il "n'a jamais vu la Chambre des communes plus complètement induite en erreur" et que "les membres ont été amenés à ressentir très différemment à ce sujet lorsque notre existence était en jeu pendant la bataille de l'Atlantique ." [82]Chamberlain croyait que les ports du traité étaient inutilisables si l'Irlande était hostile, et jugea que leur perte valait la peine d'assurer des relations amicales avec Dublin. [80]

Politique européenne

Premiers jours (mai 1937 – mars 1938)

Chamberlain a cherché à se concilier l'Allemagne et à faire de l'État nazi un partenaire dans une Europe stable. [83] Il croyait que l'Allemagne pouvait être satisfaite par la restauration de certaines de ses colonies, et pendant la crise rhénane de mars 1936, il avait déclaré que « si nous étions en vue d'un règlement global, le gouvernement britannique devrait considérer la question " de restauration des colonies. [84]

Les tentatives du nouveau Premier ministre pour obtenir un tel règlement ont été contrecarrées parce que l'Allemagne n'était pas pressée de parler à la Grande-Bretagne. Le ministre des Affaires étrangères Konstantin von Neurath devait se rendre en Grande-Bretagne en juillet 1937, mais a annulé sa visite. [83] Lord Halifax , le Lord Président du Conseil , a visité l'Allemagne en privé en novembre et a rencontré Hitler et d'autres responsables allemands. Chamberlain et l'ambassadeur britannique en Allemagne, Nevile Henderson, ont déclaré que la visite était un succès. [85] Les fonctionnaires du ministère des Affaires étrangères se sont plaints du fait que la visite d'Halifax avait donné l'impression que la Grande-Bretagne était trop avide de pourparlers, et le ministre des Affaires étrangères, Anthony Eden , a estimé qu'il avait été contourné. [86]

Chamberlain a également contourné Eden pendant que le ministre des Affaires étrangères était en vacances en ouvrant des pourparlers directs avec l'Italie, un paria international pour son invasion et sa conquête de l' Éthiopie . [87] Lors d'une réunion du Cabinet le 8 septembre 1937, Chamberlain a indiqué qu'il considérait "la diminution de la tension entre ce pays et l'Italie comme une contribution très précieuse à la pacification et à l'apaisement de l'Europe" qui "affaiblirait l' axe Rome-Berlin ." [88] Le Premier ministre a également établi une ligne de communication privée avec le « Duce » italien Benito Mussolini par l'intermédiaire de l'ambassadeur italien, le comte Dino Grandi . [89]

En février 1938, Hitler commença à faire pression sur le gouvernement autrichien pour qu'il accepte « Anschluß », ou union entre l'Allemagne et l'Autriche. Chamberlain croyait qu'il était essentiel de cimenter les relations avec l'Italie dans l'espoir qu'une alliance anglo-italienne empêcherait Hitler d'imposer son règne sur l'Autriche. Eden a estimé que Chamberlain était trop hâtif en parlant avec l'Italie et en retenant la perspective d' une reconnaissance de jure de la conquête de l'Éthiopie par l'Italie. Chamberlain a conclu qu'Eden devrait accepter sa politique ou démissionner. [90] Le Cabinet a entendu les deux hommes mais a décidé à l'unanimité pour Chamberlain et malgré les efforts d'autres membres du Cabinet pour l'empêcher, Eden a démissionné de ses fonctions. [91]Des années plus tard, Eden a essayé de présenter sa démission comme une position contre l'apaisement (Churchill l'a décrit dans la Seconde Guerre mondiale comme « une jeune figure forte se dressant contre de longues, mornes, traînantes marées de dérive et de reddition ») [92] mais beaucoup les ministres [91] et les députés pensaient qu'il n'y avait aucun enjeu méritant une démission. [93] Chamberlain a nommé Lord Halifax ministre des Affaires étrangères à la place d'Eden. [93]

Route de Munich (mars 1938 – septembre 1938)

En mars 1938, l'Autriche est devenue une partie de l'Allemagne dans l' Anschluss . Bien que les Autrichiens assiégés aient demandé de l'aide à la Grande-Bretagne, aucune n'a été reçue. [94] La Grande-Bretagne a envoyé à Berlin une forte note de protestation. [95] En s'adressant au Cabinet peu de temps après que les forces allemandes aient traversé la frontière, Chamberlain a blâmé tant l'Allemagne que l'Autriche. [94] Chamberlain a noté,

Il est parfaitement évident maintenant que la force est le seul argument que l'Allemagne comprend et que la "sécurité collective" ne peut offrir aucune perspective d'empêcher de tels événements tant qu'elle ne peut pas montrer une force visible d'une force écrasante soutenue par la détermination de l'utiliser. ... Dieu sait que je ne veux pas revenir aux alliances mais si l'Allemagne continue à se comporter comme elle l'a fait ces derniers temps, elle risque de nous y conduire. [94]

Le 14 mars, au lendemain de l'Anschluss, Chamberlain s'adressa à la Chambre des communes et condamna fermement les méthodes utilisées par les Allemands dans la prise de contrôle de l'Autriche. L'adresse de Chamberlain a rencontré l'approbation de la Chambre. [95]

Chamberlain arrive à Munich, septembre 1938

L'Autriche étant absorbée par l'Allemagne, l'attention s'est tournée vers la prochaine cible évidente d'Hitler, la région des Sudètes de la Tchécoslovaquie. Avec trois millions d'Allemands ethniques, les Sudètes représentaient la plus grande population allemande en dehors du "Reich" [96] et Hitler a commencé à appeler à l'union de la région avec l'Allemagne. [97] La Grande-Bretagne n'avait aucune obligation militaire envers la Tchécoslovaquie, [98] mais la France et la Tchécoslovaquie avaient un pacte d'assistance mutuelle [94]et les Français et les Tchécoslovaques avaient également une alliance avec l'Union soviétique. Après la chute de l'Autriche, le Comité de politique étrangère du Cabinet a envisagé de rechercher une « grande alliance » pour contrecarrer l'Allemagne ou, à défaut, une assurance à la France d'aide si les Français entrait en guerre. Au lieu de cela, le comité a choisi de préconiser que la Tchécoslovaquie soit exhortée à faire les meilleurs termes possibles avec l'Allemagne. [99] L'ensemble du Cabinet était d'accord avec la recommandation du comité, influencé par un rapport des chefs d'état-major déclarant qu'il n'y avait pas grand-chose que la Grande-Bretagne puisse faire pour aider les Tchèques en cas d'invasion allemande. [99] Chamberlain a signalé à une Chambre amenable qu'il n'était pas disposé à limiter la discrétion de son gouvernement en donnant des engagements. [100]

La Grande-Bretagne et l'Italie ont signé un accord le 16 avril 1938. En échange de la reconnaissance de jure de la conquête éthiopienne par l'Italie, l'Italie a accepté de retirer certains « volontaires » italiens du côté nationaliste (pro- franquiste ) de la guerre civile espagnole . À ce stade, les nationalistes avaient fortement pris le dessus dans ce conflit et ils ont terminé leur victoire l'année suivante. [101] Plus tard ce mois, le nouveau Premier ministre français, Édouard Daladier , est venu à Londres pour des entretiens avec Chamberlain et a accepté de suivre la position britannique sur la Tchécoslovaquie. [102]

En mai, des gardes-frontières tchèques ont abattu deux agriculteurs allemands des Sudètes qui tentaient de traverser la frontière entre l'Allemagne et la Tchécoslovaquie sans s'arrêter pour les contrôles aux frontières. Cet incident a provoqué des troubles parmi les Allemands des Sudètes, et l'Allemagne aurait alors déplacé des troupes vers la frontière. En réponse au rapport, Prague a déplacé des troupes à la frontière allemande. Halifax a envoyé une note à l'Allemagne avertissant que si la France intervenait dans la crise au nom de la Tchécoslovaquie, la Grande-Bretagne pourrait soutenir la France. Les tensions semblaient se calmer et Chamberlain et Halifax ont été applaudis pour leur gestion « magistrale » de la crise. [94] Bien qu'on ne le sache pas à l'époque, il est devenu clair plus tard que l'Allemagne n'avait eu aucun plan pour une invasion de la Tchécoslovaquie en mai. [94]Néanmoins, le gouvernement Chamberlain a reçu un soutien fort et presque unanime de la presse britannique. [103]

Les négociations entre le gouvernement tchèque et les Allemands des Sudètes traînèrent jusqu'au milieu de l'année 1938. [104] Ils ont obtenu peu de résultats ; Le chef des Sudètes, Konrad Henlein, avait reçu des instructions privées d'Hitler de ne pas parvenir à un accord. Le 3 août, Walter Runciman (aujourd'hui Lord Runciman) s'est rendu à Prague en tant que médiateur envoyé par le gouvernement britannique. [105] Au cours des deux semaines suivantes, Runciman a rencontré séparément Henlein, le président tchécoslovaque Edvard Beneš et d'autres dirigeants, mais n'a fait aucun progrès. [106] Le 30 août. Chamberlain a rencontré son cabinet et l'ambassadeur Henderson et a obtenu leur soutien - avec seulement le premier lord de l'amirauté Duff Cooperdissident contre la politique de Chamberlain visant à faire pression sur la Tchécoslovaquie pour qu'elle fasse des concessions, au motif que la Grande-Bretagne n'était alors pas en mesure de soutenir une menace de guerre. [107]

Chamberlain s'est rendu compte qu'Hitler signalerait probablement ses intentions dans son discours du 12 septembre au rassemblement annuel de Nuremberg , et le Premier ministre a donc discuté avec ses conseillers de la manière de réagir si la guerre semblait probable. En consultation avec son proche conseiller Sir Horace Wilson , Chamberlain a défini le « Plan Z ». Si la guerre semblait inévitable, Chamberlain s'envolerait pour l'Allemagne pour négocier directement avec Hitler. [108]

Septembre 1938 : Munich

Réunions préliminaires

Lord Runciman a poursuivi son travail, tentant de faire pression sur le gouvernement tchécoslovaque pour qu'il fasse des concessions. Le 7 septembre, il y a eu une altercation impliquant des membres des Sudètes du parlement tchécoslovaque dans la ville d' Ostrava en Moravie du Nord ( Mährisch-Ostrau en allemand). Les Allemands ont fait une propagande considérable de l'incident, bien que le gouvernement de Prague ait tenté de les concilier en licenciant la police tchèque qui avait été impliquée. Alors que la tempête grandissait, Runciman a conclu qu'il ne servait à rien de tenter de nouvelles négociations avant le discours d'Hitler. La mission n'a jamais repris. [109]

Le Premier ministre britannique Neville Chamberlain et le ministre allemand des Affaires étrangères Joachim von Ribbentrop, 1938
Chamberlain (au centre, chapeau et parapluie dans les mains) marche avec le ministre allemand des Affaires étrangères Joachim von Ribbentrop (à droite) alors que le Premier ministre part pour la maison après la réunion de Berchtesgaden, le 16 septembre 1938. À gauche, Alexander von Dörnberg .

Il y avait une tension énorme dans les derniers jours avant le discours d'Hitler le dernier jour du rassemblement, alors que la Grande-Bretagne, la France et la Tchécoslovaquie ont toutes partiellement mobilisé leurs troupes. Des milliers de personnes se sont rassemblées devant le 10 Downing Street le soir du discours. Enfin, Hitler s'adressa à ses partisans follement enthousiastes :

La condition des Allemands des Sudètes est indescriptible. On cherche à les anéantir. En tant qu'êtres humains, ils sont opprimés et traités de manière scandaleuse d'une manière intolérable... Il faut cesser de priver ces personnes de leurs droits. ... J'ai déclaré que le "Reich" ne tolérerait plus d'oppression de ces trois millions et demi d'Allemands, et je demande aux hommes d'État des pays étrangers d'être convaincus qu'il ne s'agit pas d'une simple forme de paroles. [110]

Le lendemain matin, 13 septembre, Chamberlain et le Cabinet ont été informés par des sources des services secrets que toutes les ambassades allemandes avaient été informées que l'Allemagne envahirait la Tchécoslovaquie le 25 septembre. [111] Convaincu que les Français ne combattraient pas (Daladier proposait en privé un sommet à trois pour régler la question des Sudètes), Chamberlain décida de mettre en œuvre le « Plan Z » et envoya un message à Hitler indiquant qu'il était prêt à venir en Allemagne pour négocier. Hitler accepta et Chamberlain s'envola pour l'Allemagne le matin du 15 septembre ; c'était la première fois, à l'exception d'une courte escapade à une foire industrielle, que Chamberlain avait jamais volé. Chamberlain s'est envolé pour Munich, puis a voyagé en train jusqu'à la retraite d'Hitler à Berchtesgaden . [112]

Le face à face a duré environ trois heures. Hitler a demandé l'annexion des Sudètes, et en l'interrogeant, Chamberlain a pu obtenir l'assurance qu'Hitler n'avait aucun dessein sur le reste de la Tchécoslovaquie ou sur les régions d'Europe de l'Est qui avaient des minorités allemandes. Après la réunion, Chamberlain retourna à Londres, croyant avoir obtenu un répit au cours duquel un accord pourrait être trouvé et la paix préservée. [113] Selon les propositions faites à Berchtesgaden, les Sudètes seraient annexés par l'Allemagne si un plébiscite dans les Sudètes le favorisait. La Tchécoslovaquie recevrait des garanties internationales de son indépendance qui remplaceraient les obligations conventionnelles existantes, principalement l'engagement français envers les Tchécoslovaques. [114]Les Français ont accepté les exigences. Sous une pression considérable, les Tchécoslovaques acceptèrent également, provoquant la chute du gouvernement tchécoslovaque. [115]

Chamberlain et Hitler quittent la réunion de Bad Godesberg, 1938
Chamberlain (à gauche) et Hitler quittent la réunion de Bad Godesberg, le 23 septembre 1938.

Chamberlain retourna en Allemagne et rencontra Hitler à Bad Godesberg le 22 septembre. [116] Hitler a balayé les propositions de la réunion précédente, en disant « ça ne fera plus ». [116] Hitler a exigé l'occupation immédiate des Sudètes et que les revendications territoriales polonaises et hongroises sur la Tchécoslovaquie soient traitées. Chamberlain s'y opposa vigoureusement, disant à Hitler qu'il avait travaillé pour aligner les Français et les Tchécoslovaques sur les exigences de l'Allemagne, à tel point qu'il avait été accusé d'avoir cédé aux dictateurs et avait été hué à son départ ce matin-là. Hitler était impassible. [116]

Ce soir-là, Chamberlain dit à Lord Halifax que la « rencontre avec Herr Hitler avait été des plus insatisfaisantes ». [117] Le lendemain, Hitler fit attendre Chamberlain jusqu'au milieu de l'après-midi, lorsqu'il envoya une lettre de cinq pages, en allemand, décrivant les exigences qu'il avait formulées oralement la veille. Chamberlain a répondu en offrant d'agir comme intermédiaire avec les Tchécoslovaques, et a suggéré qu'Hitler mette ses demandes dans un mémorandum qui pourrait être distribué aux Français et aux Tchécoslovaques. [118]

Les dirigeants se sont à nouveau réunis tard dans la soirée du 23 septembre, une réunion qui s'est prolongée jusqu'au petit matin. Hitler a exigé que les Tchèques en fuite dans les zones à occuper n'emportent rien avec eux. Il a prolongé sa date limite pour l'occupation des Sudètes au 1er octobre, date qu'il avait secrètement fixée depuis longtemps pour l'invasion de la Tchécoslovaquie. La réunion s'est terminée à l'amiable, Chamberlain confiant à Hitler ses espoirs qu'ils seraient en mesure de résoudre d'autres problèmes en Europe dans le même esprit. Hitler a laissé entendre que les Sudètes remplissaient ses ambitions territoriales en Europe. Chamberlain a pris l'avion pour Londres, en disant "C'est aux Tchèques maintenant." [119]

Conférence de Munich

Les propositions d'Hitler se heurtèrent à la résistance non seulement des Français et des Tchécoslovaques, mais aussi de certains membres du cabinet de Chamberlain. Sans accord en vue, la guerre semblait inévitable. [120] Le Premier ministre a publié un communiqué de presse appelant l'Allemagne à abandonner la menace de la force en échange de l'aide britannique pour obtenir les concessions qu'elle recherchait. [121] Le soir du 27 septembre, Chamberlain s'adressa à la nation par radio, et après avoir remercié ceux qui lui écrivirent, déclara :

Comme il est horrible, fantastique, incroyable que nous creusions des tranchées et essayions des masques à gaz ici à cause d'une querelle dans un pays lointain entre des gens dont nous ne savons rien. Il paraît encore plus impossible qu'une querelle déjà réglée en principe fasse l'objet d'une guerre. [122]

Le 28 septembre, Chamberlain a demandé à Hitler de l'inviter à nouveau en Allemagne pour rechercher une solution à travers un sommet impliquant les Britanniques, les Français, les Allemands et les Italiens. [123] Hitler a répondu favorablement et le mot de cette réponse est venu à Chamberlain alors qu'il terminait un discours à la Chambre des communes qui siégeait dans une sombre anticipation de la guerre. Chamberlain en a informé la Chambre dans son discours. [124] La réponse a été une démonstration passionnée, avec des membres acclamant Chamberlain sauvagement. Même les diplomates dans les tribunes ont applaudi. Lord Dunglass commenta plus tard : « Il y avait beaucoup d'apaiseurs au Parlement ce jour-là. [124]

Chamberlain, Daladier, Hitler, Mussolini et le ministre italien des Affaires étrangères, le comte Ciano alors qu'ils se préparaient à signer l'Accord de Munich
De gauche à droite, Chamberlain, Daladier, Hitler, Mussolini et le ministre italien des Affaires étrangères, le comte Galeazzo Ciano alors qu'ils se préparent à signer l' Accord de Munich

Le matin du 29 septembre, Chamberlain a quitté l' aérodrome de Heston (à l'est de l'aéroport d'Heathrow actuel ) pour sa troisième et dernière visite en Allemagne. [125] À son arrivée à Munich, la délégation britannique est conduite directement au Führerbau , où Daladier, Mussolini, et Hitler est bientôt arrivé. Les quatre dirigeants et leurs traducteurs ont tenu une réunion informelle ; Hitler a déclaré qu'il avait l'intention d'envahir la Tchécoslovaquie le 1er octobre. Mussolini a distribué une proposition similaire aux termes Bad Godesberg d'Hitler. En réalité, la proposition avait été rédigée par des responsables allemands et transmise à Rome la veille. Les quatre dirigeants ont débattu du projet et Chamberlain a soulevé la question de l'indemnisation du gouvernement et des citoyens tchécoslovaques, mais Hitler a refusé d'y réfléchir. [126]

Les dirigeants ont été rejoints par des conseillers après le déjeuner, et des heures ont été consacrées à de longues discussions sur chaque clause du projet d'accord « italien ». Tard dans la soirée, les Britanniques et les Français partirent pour leurs hôtels, disant qu'ils devaient demander conseil à leurs capitales respectives. Pendant ce temps, les Allemands et les Italiens ont apprécié le festin qu'Hitler avait prévu pour tous les participants. Pendant cette pause, le conseiller de Chamberlain, Sir Horace Wilson, a rencontré les Tchécoslovaques ; il les a informés du projet d'accord et a demandé quels quartiers étaient particulièrement importants pour eux. [127] La conférence a repris vers 22 heures et était principalement entre les mains d'un petit comité de rédaction. A 1h30 les accords de Munichétait prêt à signer, bien que la cérémonie de signature ait été retardée lorsque Hitler a découvert que l'encrier orné de son bureau était vide. [128]

Chamberlain et Daladier retournèrent à leur hôtel et informèrent les Tchécoslovaques de l'accord. Les deux premiers ministres demandent une acceptation rapide par les Tchécoslovaques de l'accord, l'évacuation par les Tchèques devant commencer le lendemain. A 12h30, le gouvernement tchécoslovaque à Prague s'est opposé à la décision mais a accepté ses termes. [129]

Conséquences et réception

Une grande foule sur un aérodrome ;  Le Premier ministre britannique Neville Chamberlain présente une assurance du chancelier allemand Adolf Hitler.
Neville Chamberlain détient le papier signé par Hitler et lui-même à son retour de Munich à l' aérodrome de Heston .

Avant de quitter le « Führerbau », Chamberlain a demandé une conférence privée avec Hitler. Hitler a accepté et les deux se sont rencontrés dans l'appartement d'Hitler dans la ville plus tard dans la matinée. Chamberlain a exhorté à la retenue dans la mise en œuvre de l'accord et a demandé que les Allemands ne bombardent pas Prague si les Tchèques résistaient, ce à quoi Hitler semblait d'accord. Chamberlain sortit de sa poche un document intitulé « Accord anglo-allemand », qui contenait trois paragraphes, dont une déclaration selon laquelle les deux nations considéraient l'Accord de Munich comme « symbolique du désir de nos deux peuples de ne plus jamais entrer en guerre ». Selon Chamberlain, Hitler intervint « Ja ! Ja ! » (« Oui ! Oui ! ») pendant que le Premier ministre le lisait. [130]Les deux hommes ont alors signé le papier. Lorsque, plus tard dans la journée, le ministre allemand des Affaires étrangères Joachim von Ribbentrop a reproché à Hitler de l'avoir signé, le Führer a répondu : « Oh, ne le prenez pas si au sérieux. Ce morceau de papier n'a plus aucune importance. » [131] Chamberlain, d'autre part, a tapoté sa poche de poitrine lorsqu'il est retourné à son hôtel pour le déjeuner et a dit : « Je l'ai ! » [132] Le mot a coulé du résultat des réunions avant le retour de Chamberlain, provoquant le plaisir parmi beaucoup à Londres mais la tristesse pour Churchill et ses partisans. [133]

Chamberlain revint à Londres en triomphe. De grandes foules ont envahi Heston, où il a été accueilli par le Lord Chamberlain , le comte de Clarendon , qui lui a remis une lettre du roi George VI l' assurant de la gratitude durable de l'Empire et l'exhortant à se rendre directement au palais de Buckingham pour faire son rapport. [134] Les rues étaient tellement remplies de gens enthousiastes qu'il a fallu à Chamberlain une heure et demie pour parcourir les neuf milles (14 km) de Heston au palais. Après avoir fait rapport au roi, Chamberlain et sa femme sont apparus sur le balcon du palais avec le roi et la reine . Il s'est ensuite rendu à Downing Street ; la rue et le hall du numéro 10 étaient bondés. [135]Alors qu'il montait à l'étage pour s'adresser à la foule depuis une fenêtre du premier étage, quelqu'un l'appela : « Neville, monte à la fenêtre et dis 'la paix pour notre temps'. [b] Chamberlain s'est retourné et a répondu: "Non, je ne fais pas ce genre de chose." [135] Néanmoins, dans sa déclaration à la foule, Chamberlain a rappelé les propos de son prédécesseur, Benjamin Disraeli , au retour de ce dernier du Congrès de Berlin : [c]

Mes bons amis, c'est la deuxième fois qu'il revient d'Allemagne à Downing Street en paix avec honneur. Je crois que c'est la paix pour notre temps . Nous te remercions du fond du coeur. Maintenant, je vous recommande de rentrer chez vous et de dormir tranquillement dans vos lits. [135]

Le roi George a fait une déclaration à son peuple : « Après les efforts magnifiques du Premier ministre pour la cause de la paix, j'ai le fervent espoir qu'une nouvelle ère d'amitié et de prospérité s'ouvre entre les peuples du monde ». [136] Lorsque le roi a rencontré Duff Cooper , qui a démissionné de son poste de Premier Lord de l'Amirauté suite aux accords de Munich, il a dit à Cooper qu'il respectait les gens qui avaient le courage de leurs convictions, mais ne pouvaient pas être d'accord avec lui. [136] Il a écrit à sa mère, la reine Mary , que "le Premier ministre était ravi des résultats de sa mission, comme nous tous." [137]La reine douairière a répondu à son fils avec colère contre ceux qui ont parlé contre le Premier ministre : « Il a ramené la paix à la maison, pourquoi ne peuvent-ils pas être reconnaissants ? [136] La plupart des journaux ont soutenu Chamberlain sans critique et il a reçu des milliers de cadeaux, d'un service de dîner en argent à plusieurs de ses parapluies de marque. [138]

Les Communes ont discuté de l'Accord de Munich le 3 octobre. Bien que Cooper ait ouvert en exposant les raisons de sa démission [139] et que Churchill se soit prononcé durement contre le pacte, aucun conservateur n'a voté contre le gouvernement. Seulement entre 20 et 30 se sont abstenus, dont Churchill, Eden, Cooper et Harold Macmillan . [140]

Chemin de la guerre (octobre 1938 – août 1939)

Au lendemain de Munich, Chamberlain a continué à poursuivre un réarmement prudent. Il déclara au Cabinet au début d'octobre 1938 : « [I]l serait de la folie pour le pays d'arrêter de se réarmer jusqu'à ce que nous soyons convaincus que d'autres pays agiraient de la même manière. Pour le moment, donc, nous ne devrions relâcher aucune particule de effort jusqu'à ce que nos lacunes aient été comblées." [141] Plus tard en octobre, il a résisté aux appels à mettre l'industrie sur le pied de guerre, convaincu qu'une telle action montrerait à Hitler que le Premier ministre avait décidé d'abandonner Munich. [141] Chamberlain espérait que l'accord qu'il avait signé avec Hitler à Munich conduirait à un règlement général des différends européens, mais Hitler n'a exprimé aucun intérêt public à donner suite à l'accord. [142]Ayant considéré une élection générale immédiatement après Munich, [143] Chamberlain a remanié à la place son Cabinet . [144] À la fin de l'année, les inquiétudes du public ont amené Chamberlain à conclure que « se débarrasser de cette Chambre des communes mal à l'aise et mécontente par une élection générale » serait « suicidaire ». [145]

Malgré le calme relatif d'Hitler alors que le « Reich » absorbait les Sudètes, les préoccupations de politique étrangère continuaient de préoccuper Chamberlain. Il fit des voyages à Paris et à Rome, espérant persuader les Français d'accélérer leur réarmement et Mussolini d'avoir une influence positive sur Hitler. [146] Plusieurs membres de son cabinet, dirigés par le ministre des Affaires étrangères Lord Halifax, ont commencé à s'éloigner de la politique d'apaisement. Halifax était désormais convaincu que Munich, bien que « mieux qu'une guerre européenne », avait été « une entreprise horrible et humiliante ». [147] La révulsion publique sur le pogrom de Kristallnacht le 9 novembre 1938 a fait n'importe quelle tentative de « rapprochement » avec Hitler inacceptable, bien que Chamberlain n'ait pas abandonné ses espoirs. [148]

Espérant toujours une réconciliation avec l'Allemagne, Chamberlain prononça un grand discours à Birmingham le 28 janvier 1939, dans lequel il exprima son désir de paix internationale, et fit envoyer une copie à l'avance à Hitler à Berchtesgaden. Hitler sembla répondre ; dans son discours du " Reichstag " du 30 janvier 1939, il déclara qu'il souhaitait une " longue paix ". [149] Chamberlain était confiant que les améliorations de la défense britannique depuis Munich amèneraient le dictateur à la table de négociation. [149] Cette croyance a été renforcée par le discours conciliant d'un responsable allemand accueillant l'ambassadeur Henderson à Berlin après une absence pour un traitement médical en Grande-Bretagne. Chamberlain a répondu par un discours à Blackburnle 22 février, espérant que les nations résoudraient leurs différends par le commerce, et fut satisfait lorsque ses commentaires furent publiés dans les journaux allemands. [150] Les choses semblant s'améliorer, le règne de Chamberlain sur la Chambre des communes était ferme et il était convaincu que le gouvernement « rentrerait chez lui » lors d'une élection à la fin de 1939. [151]

Le 15 mars 1939, l'Allemagne envahit les provinces tchèques de Bohême et de Moravie, dont Prague. Bien que la réponse parlementaire initiale de Chamberlain ait été, selon le biographe Nick Smart, « faible », dans les 48 heures, il s'était prononcé avec plus de force contre l'agression allemande. [152] Dans un autre discours de Birmingham, le 17 mars, Chamberlain a averti qu'Hitler tentait de « dominer le monde par la force » et que « pas de plus grande erreur ne pouvait être commise que de supposer que parce qu'il croit que la guerre est une chose insensée et cruelle la nation a tellement perdu sa fibre qu'elle ne participera pas de tout son pouvoir à résister à un tel défi s'il était jamais lancé." [153]Le Premier ministre s'est demandé si l'invasion de la Tchécoslovaquie était « la fin d'une vieille aventure, ou le début d'une nouvelle » et s'il s'agissait « d'un pas dans la direction d'une tentative de domination du monde par la force ». [154] Le secrétaire aux Colonies Malcolm MacDonald a déclaré : « alors que le Premier ministre était autrefois un ardent défenseur de la paix, il s'est maintenant définitivement tourné vers le point de vue de la guerre. » [155] Ce discours a été largement approuvé en Grande-Bretagne et le recrutement pour les forces armées a considérablement augmenté. [156]

Chamberlain a entrepris de construire une série de pactes de défense entre les pays européens restants comme moyen de dissuader Hitler de la guerre. [157] Il a cherché un accord entre la Grande-Bretagne, la France, l'URSS et la Pologne, par lequel les trois premiers iraient au secours de la Pologne si son indépendance était menacée, mais la méfiance des Polonais envers l'Union soviétique a fait échouer ces négociations. [157] Au lieu de cela, le 31 mars 1939, Chamberlain a informé une Chambre des communes d'approbation des garanties britanniques et françaises qu'ils prêteraient à la Pologne toute l'aide possible en cas d'action menaçant l'indépendance de la Pologne. [158] Dans le débat qui a suivi, Eden a déclaré que la nation était désormais unie derrière le gouvernement.[159] Même Churchill et Lloyd George ont félicité le gouvernement de Chamberlain pour avoir accordé la garantie à la Pologne. [160]

Le Premier ministre a pris d'autres mesures pour dissuader Hitler de l'agression. Il doubla la taille de l' armée territoriale , créa un ministère de l'Approvisionnement pour accélérer la fourniture d'équipements aux forces armées et institua la conscription en temps de paix. [161] L' invasion italienne de l'Albanie le 7 avril 1939 entraîne l'octroi de garanties à la Grèce et à la Roumanie. [162] Le 17 juin 1939, Handley Page reçut une commande de 200 bombardiers moyens bimoteurs Hampden , et le 3 septembre 1939, la chaîne de stations radar ceignant la côte britannique était pleinement opérationnelle. [163]

Chamberlain était réticent à rechercher une alliance militaire avec l'Union soviétique; il se méfiait idéologiquement de Joseph Staline et estimait qu'il n'y avait pas grand-chose à gagner, étant donné les récentes purges massives de l' Armée rouge . Une grande partie de son cabinet était en faveur d'une telle alliance, et lorsque la Pologne a retiré son objection à une alliance anglo-soviétique, Chamberlain n'avait guère d'autre choix que de procéder. Les pourparlers avec le ministre soviétique des Affaires étrangères Viatcheslav Molotov , auquel la Grande-Bretagne n'a envoyé qu'une délégation de bas niveau, ont duré plusieurs mois et ont finalement échoué le 14 août 1939 lorsque la Pologne et la Roumanie ont refusé d'autoriser les troupes soviétiques à stationner sur leurs territoires. Une semaine après l'échec de ces pourparlers, l'Union soviétique et l'Allemagne ont signé le pacte Molotov-Ribbentrop, engageant les pays à la non-agression les uns envers les autres. [164] Un accord secret divise la Pologne en cas de guerre. [165] Chamberlain avait ignoré les rumeurs d'un « rapprochement » soviéto-allemand et avait rejeté le pacte annoncé publiquement, déclarant qu'il n'affectait en aucun cas les obligations britanniques envers la Pologne. [166] Le 23 août 1939, Chamberlain demanda à Henderson de remettre une lettre à Hitler lui disant que la Grande-Bretagne était entièrement prête à se conformer à ses obligations envers la Pologne. [167] Hitler a chargé ses généraux de se préparer à une invasion de la Pologne , en leur disant : "Nos ennemis sont de petits vers. Je les ai vus à Munich." [166]

Chef de guerre (1939-1940)

Déclaration de guerre

L'Allemagne a envahi la Pologne au petit matin du 1er septembre 1939. Le Cabinet britannique s'est réuni tard dans la matinée et a averti l'Allemagne qu'à moins qu'elle ne se retire du territoire polonais, le Royaume-Uni remplirait ses obligations envers la Pologne. Lorsque la Chambre des communes s'est réunie à 18h00, Chamberlain et le chef adjoint du parti travailliste Arthur Greenwood (suppléant le malade Clement Attlee) sont entrés dans la chambre sous de fortes acclamations. Chamberlain a parlé avec émotion, rejetant la responsabilité du conflit sur Hitler. [168] [169]

Aucune déclaration formelle de guerre n'a été faite dans l'immédiat. Le ministre français des Affaires étrangères Georges Bonnet a déclaré que la France ne pouvait rien faire jusqu'à ce que son parlement se réunisse le soir du 2 septembre. Bonnet tentait de rallier le soutien à un sommet à la Munich proposé par les Italiens qui se tiendra le 5 septembre. Le cabinet britannique a exigé qu'Hitler reçoive immédiatement un ultimatum, et si les troupes n'étaient pas retirées avant la fin du 2 septembre, que la guerre soit déclarée immédiatement. Chamberlain et Halifax furent convaincus par les supplications de Bonnet de Paris que la France avait besoin de plus de temps pour la mobilisation et l'évacuation, et reportèrent l'expiration de l'ultimatum (qui n'avait en fait pas encore été servi). [170]La longue déclaration de Chamberlain à la Chambre des communes ne fit aucune mention d'un ultimatum, et la Chambre le reçut mal. Lorsque Greenwood s'est levé pour « parler au nom des classes ouvrières », l'arrière-ban conservateur et ancien premier lord de l'Amirauté Leo Amery a crié : « Parle pour l'Angleterre, Arthur ! laissant entendre que le premier ministre ne le faisait pas. [171] Chamberlain répond que les difficultés téléphoniques rendent difficile la communication avec Paris et tente de dissiper les craintes d'affaiblissement des Français. Il a eu peu de succès ; trop de membres connaissaient les efforts de Bonnet. Le député travailliste national et chroniqueur Harold Nicolson a écrit plus tard : « Au cours de ces quelques minutes, il a jeté sa réputation. » [172]Le retard apparent a fait craindre que Chamberlain cherche à nouveau un règlement avec Hitler. [173] Le dernier cabinet de Chamberlain en temps de paix s'est réuni à 11 h 30 cette nuit-là, avec un orage faisant rage à l'extérieur, et a déterminé que l'ultimatum serait présenté à Berlin à neuf heures le lendemain matin — pour expirer deux heures plus tard, devant la Chambre des représentants. Communes convoquées à midi. [172] À 11 h 15, le 3 septembre 1939, Chamberlain s'adressa à la nation par radio, déclarant que le Royaume-Uni était en guerre avec l'Allemagne :

Je vous parle depuis la salle du cabinet au 10 Downing Street. Ce matin, l'ambassadeur britannique à Berlin a remis au gouvernement allemand une note finale déclarant qu'à moins que nous n'ayons appris d'eux avant 11 heures qu'ils étaient prêts à retirer immédiatement leurs troupes de Pologne, un état de guerre existerait entre nous. Je dois vous dire maintenant qu'aucun engagement de ce genre n'a été reçu, et que par conséquent ce pays est en guerre avec l'Allemagne. [174] ... Nous avons la conscience tranquille, nous avons fait tout ce qu'un pays pouvait faire pour établir la paix, mais une situation dans laquelle aucune parole donnée par le dirigeant allemand ne pouvait être digne de confiance, et aucun peuple ou pays ne pouvait se sentir en sécurité était devenue intolérable. .. Maintenant, que Dieu vous bénisse tous et qu'Il défende le droit. Car ce sont les choses mauvaises que nous combattrons, la force brutale, la mauvaise foi, l'injustice, l'oppression et la persécution. Et contre eux, je suis certain que le droit prévaudra. [175]

Cet après-midi-là, Chamberlain s'est adressé à la première session dominicale de la Chambre des communes en plus de 120 ans. Il s'est adressé à une maison calme dans une déclaration que même les opposants ont qualifiée de " sobre et donc efficace " :

Tout ce pour quoi j'ai travaillé, tout ce que j'ai espéré, tout ce en quoi j'ai cru durant ma vie publique est tombé en ruines. Il ne me reste qu'une chose à faire : c'est consacrer ma force et ma puissance à faire avancer la victoire de la cause pour laquelle nous avons tant sacrifié. [176]

"La drôle de guerre"

Chamberlain institua un cabinet de guerre et invita les partis travailliste et libéral à rejoindre son gouvernement, mais ils refusèrent. [176] Il a restauré Churchill au Cabinet en tant que Premier Lord de l'Amirauté, avec un siège dans le Cabinet de guerre. Chamberlain a également donné à Eden un poste au gouvernement ( Dominions Secretary ) mais pas un siège dans le petit cabinet de guerre. Le nouveau Premier Lord s'est avéré être un collègue du Cabinet difficile, inondant le Premier ministre d'une mer de longs mémos. Chamberlain a reproché à Churchill d'avoir envoyé autant de notes de service, car les deux se rencontraient chaque jour au Cabinet de guerre. [177] Chamberlain soupçonnait, à juste titre comme il l'a prouvé après la guerre, que « ces lettres sont destinées à être citées dans le Livre qu'il écrira plus tard ». [178]Chamberlain a également pu dissuader certains des plans les plus extrêmes de Churchill, comme l' opération Catherine , qui aurait envoyé trois cuirassés lourdement blindés dans la mer Baltique avec un porte-avions et d'autres navires de soutien comme moyen d'arrêter les expéditions de minerai de fer vers l'Allemagne. [179] La guerre navale étant le seul front important impliquant les Britanniques dans les premiers mois du conflit, le désir évident du Premier Lord de mener une guerre impitoyable et victorieuse l'a établi comme un leader en attente dans la conscience publique et parmi les parlementaires. collègues. [180]

Avec peu d'action terrestre à l'ouest, les premiers mois de la guerre ont été surnommés la « guerre de l'ennui », rebaptisée plus tard « la drôle de guerre » par les journalistes. [181] Chamberlain, en commun avec la plupart des officiels et généraux alliés, a estimé que la guerre pourrait être gagnée relativement rapidement en maintenant la pression économique sur l'Allemagne par un blocus tout en poursuivant le réarmement. [182] Le Premier ministre hésitait à aller trop loin dans la modification de l'économie britannique. Le gouvernement a soumis un budget de guerre d'urgence au sujet duquel Chamberlain a déclaré : « La seule chose qui compte est de gagner la guerre, même si nous pouvons faire faillite dans le processus. [183] Les dépenses publiques ont augmenté d'un peu plus que le taux d'inflation entre septembre 1939 et mars 1940. [183]Malgré ces difficultés, Chamberlain bénéficiait encore de taux d'approbation atteignant 68 % [184] et près de 60 % en avril 1940. [185]

Chute

Au début de 1940, les Alliés ont approuvé une campagne navale visant à s'emparer de la partie nord de la Norvège, un pays neutre, y compris le port clé de Narvik , et peut-être aussi de s'emparer des mines de fer de Gällivare dans le nord de la Suède, d'où l'Allemagne a obtenu une grande partie de ses minerai de fer. [186] Alors que la Baltique gelait en hiver, le minerai de fer était ensuite envoyé vers le sud par bateau depuis Narvik. Les Alliés prévoyaient de commencer par exploiter les eaux norvégiennes , provoquant ainsi une réaction allemande en Norvège, puis d'occuper une grande partie du pays. À l'improviste des Alliés, l'Allemagne avait également prévu d'occuper la Norvège et, le 9 avril, les troupes allemandes occupèrent le Danemark et commencèrent une invasion de la Norvège.. Les forces allemandes ont rapidement envahi une grande partie du pays. [187] Les Alliés ont envoyé des troupes en Norvège, mais ils ont rencontré peu de succès et le 26 avril, le Cabinet de guerre a ordonné un retrait. [187] Les adversaires du Premier ministre ont décidé de transformer le débat d'ajournement pour les vacances de Pentecôte en un défi à Chamberlain, qui a bientôt entendu parler du plan. Après la colère initiale, Chamberlain a déterminé à se battre. [188] [189]

Ce qui est devenu le « débat sur la Norvège » s'est ouvert le 7 mai et a duré deux jours. Les discours initiaux, y compris celui de Chamberlain, étaient indescriptibles, mais l'amiral de la flotte Sir Roger Keyes , membre de Portsmouth North , en uniforme complet, a livré une attaque cinglante sur la conduite de la campagne de Norvège, bien qu'il ait exclu Churchill de la critique. Leo Amery a ensuite prononcé un discours qu'il a conclu en faisant écho aux paroles d' Oliver Cromwell sur la dissolution du Long Parlement : « Vous êtes resté trop longtemps assis ici pour le bien que vous faites. le nom de Dieu, va!" [190]Lorsque les travaillistes ont annoncé qu'ils demanderaient une division de la Chambre des communes, Chamberlain a appelé ses "amis - et j'ai encore quelques amis dans cette Chambre - à soutenir le gouvernement ce soir". [191] Parce que l'utilisation du mot « amis » était un terme conventionnel pour désigner les collègues du parti et, selon le biographe Robert Self, de nombreux députés l'ont pris de cette façon, c'était une « erreur de jugement » pour Chamberlain de se référer à loyauté au parti « lorsque la gravité de la situation de guerre exigeait l'unité nationale ». [192] Lloyd George se joint aux assaillants et Churchill conclut le débat par un vigoureux discours de soutien au gouvernement. [192]Lorsque la division a eu lieu, le gouvernement, qui avait une majorité normale de plus de 200, l'a emporté par seulement 81, avec 38 députés reçus du whip du gouvernement votant contre, avec entre 20 et 25 abstentions. [193]

Chamberlain a passé une grande partie du 9 mai en réunions avec ses collègues du Cabinet. De nombreux députés conservateurs, même ceux qui avaient voté contre le gouvernement, ont indiqué le 9 mai et les jours suivants qu'ils ne souhaitaient pas le départ de Chamberlain mais chercheraient plutôt à reconstruire son gouvernement. [194] Chamberlain a décidé qu'il démissionnerait à moins que le Parti travailliste ne soit disposé à rejoindre son gouvernement, et il a donc rencontré Attlee plus tard dans la journée. Attlee n'était pas disposé, mais a accepté de consulter son exécutif national alors en réunion à Bournemouth . Chamberlain a préféré Halifax comme prochain premier ministre, mais Halifax s'est montré réticent à faire valoir ses propres revendications, et Churchill a émergé comme le choix. Le lendemain, l'Allemagne envahit les Pays-Baset Chamberlain envisagea de rester en fonction. Attlee a confirmé que les travaillistes ne serviraient pas sous Chamberlain, bien qu'ils soient prêts à servir sous quelqu'un d'autre. En conséquence, Chamberlain se rendit au palais de Buckingham pour démissionner et conseiller au roi d'envoyer chercher Churchill. [195] Churchill exprima plus tard sa gratitude à Chamberlain pour ne pas avoir conseillé au roi d'envoyer chercher Halifax, qui aurait obtenu le soutien de la plupart des députés du gouvernement. [196] Dans une démission diffusée ce soir-là, Chamberlain a déclaré à la nation,

Car l'heure est maintenant venue où nous devons être mis à l'épreuve, comme les innocents de Hollande, de Belgique et de France sont déjà mis à l'épreuve. Et vous et moi devons nous rallier derrière notre nouveau chef, et avec nos forces unies, et avec un courage inébranlable, combattre, et travailler jusqu'à ce que cette bête sauvage, qui a jailli de son repaire sur nous, soit enfin désarmée et renversée. [197]

La reine Elizabeth a déclaré à Chamberlain que sa fille, la princesse Elizabeth , pleurait en entendant l'émission. [195] Churchill a écrit pour exprimer sa gratitude pour la volonté de Chamberlain de se tenir à ses côtés à l'heure du besoin de la nation, et Baldwin, le seul ancien Premier ministre vivant en plus de Chamberlain et Lloyd George, a écrit : « Vous avez traversé le feu depuis que nous parlions ensemble il y a seulement quinze jours, et vous êtes sorti de l'or pur." [198]

Lord Président du Conseil

En dérogation à la pratique habituelle, Chamberlain n'a émis aucune liste d'honneur de démission . [199] Avec Chamberlain restant chef du Parti conservateur, et avec de nombreux députés qui le soutiennent toujours et se méfient du nouveau Premier ministre, Churchill s'abstient de toute purge des loyalistes de Chamberlain. [200] Churchill a souhaité que Chamberlain retourne à l'Échiquier, mais il a refusé, convaincu que cela conduirait à des difficultés avec le Parti travailliste. Au lieu de cela, il a accepté le poste de Lord Président du Conseil avec un siège dans le cabinet de guerre rétréci de cinq membres. [201]Lorsque Chamberlain entra à la Chambre des communes le 13 mai 1940, pour la première fois depuis sa démission, « les députés perdirent la tête, ils crièrent, ils applaudirent, ils agitèrent leurs feuilles de commande, et sa réception fut une ovation régulière ». [201] La Chambre reçut Churchill froidement ; [201] certains de ses grands discours à la Chambre, tels que « Nous nous battrons sur les plages », ne rencontrèrent qu'un enthousiasme mitigé. [202]

La chute de Chamberlain du pouvoir l'a laissé profondément déprimé; il écrivit : « Peu d'hommes peuvent avoir connu un tel revers de fortune en si peu de temps. [203] Il a particulièrement regretté la perte de Checkers comme « un endroit où j'ai été si heureux », bien qu'après une visite d'adieu des chambellans le 19 juin, il a écrit : « Je suis content maintenant d'avoir fait cela, et va chasser les Dames de mon esprit. [204] En tant que Lord Président, Chamberlain a assumé de vastes responsabilités sur les questions domestiques et a présidé le Cabinet de guerre pendant les nombreuses absences de Churchill. [204] Attlee se souviendra plus tard de lui comme « libre de toute rancœur qu'il aurait pu ressentir contre nous. Il a travaillé très dur et bien : un bon président, un bon membre du comité,toujours très pragmatique."[205] En tant que président du Lord President's Committee , il a exercé une grande influence sur l'économie de guerre. [206] Halifax a fait rapport au Cabinet de guerre le 26 mai 1940, avec les Pays-Bas conquis et le Premier ministre français Paul Reynaud avertissant que la France pourrait devoir signer un armistice, que les contacts diplomatiques avec une Italie encore neutre offraient la possibilité d'un accord négocié. paix. Halifax a exhorté à faire un suivi et à voir si une offre intéressante pouvait être obtenue. La bataille du cours d'action au sein du Cabinet de guerrea duré trois jours; La déclaration de Chamberlain le dernier jour, selon laquelle il était peu probable qu'il y ait une offre acceptable et que l'affaire ne devrait pas être poursuivie à ce moment-là, a aidé à persuader le Cabinet de guerre de rejeter les négociations. [207]

David Lloyd George
David Lloyd George , Premier ministre 1916-1922, dont le mépris pour Chamberlain a été réciproque

À deux reprises en mai 1940, Churchill aborda le sujet de l'entrée de Lloyd George au gouvernement. Chaque fois, Chamberlain a indiqué qu'en raison de leur antipathie de longue date, il prendrait immédiatement sa retraite si Lloyd George était nommé ministre. Churchill n'a pas nommé Lloyd George, mais a de nouveau abordé le sujet avec Chamberlain au début de juin. Cette fois, Chamberlain a accepté la nomination de Lloyd George à condition que Lloyd George ait donné l'assurance personnelle de mettre de côté la querelle. Lloyd George a refusé de servir dans le gouvernement de Churchill. [208]

Chamberlain a travaillé pour aligner son Parti conservateur derrière Churchill, en travaillant avec le whip en chef , David Margesson , pour surmonter les soupçons et les aversions des membres à l'égard du Premier ministre. Le 4 juillet, après l' attaque britannique contre la flotte française , Churchill entra dans l'hémicycle sous les acclamations des députés conservateurs orchestrées par les deux, et le Premier ministre fut presque submergé par l'émotion à la première acclamation qu'il avait reçue des bancs de son propre parti. Depuis mai. [202] Churchill a rendu la loyauté, refusant de considérer les tentatives travaillistes et libérales d'expulser Chamberlain du gouvernement. [206]Lorsque des critiques de Chamberlain sont apparues dans la presse et lorsque Chamberlain a appris que le parti travailliste avait l'intention d'utiliser une prochaine session secrète du Parlement comme plate-forme pour l'attaquer, il a dit à Churchill qu'il ne pouvait se défendre qu'en attaquant le parti travailliste. Le Premier ministre est intervenu auprès du Parti travailliste et de la presse et les critiques ont cessé, selon Chamberlain, "comme de fermer un robinet". [209]

En juillet 1940, une polémique intitulée Guilty Men est publiée par « Caton », pseudonyme de trois journalistes (le futur leader travailliste Michael Foot , l'ancien député libéral Frank Owen et le conservateur Peter Howard ). Il a attaqué le dossier du gouvernement national, alléguant qu'il ne s'était pas préparé de manière adéquate à la guerre. Il a appelé à la destitution de Chamberlain et d'autres ministres qui auraient contribué aux catastrophes britanniques du début de la guerre. Le livre court s'est vendu à plus de 200 000 exemplaires, dont beaucoup ont été passés de main en main, et est entré en 27 éditions au cours des premiers mois, bien qu'il n'ait pas été vendu par plusieurs grandes librairies. [210]Selon l'historien David Dutton, « son impact sur la réputation de Chamberlain, à la fois auprès du grand public et dans le monde universitaire, a été en effet profond. » [211]

Chamberlain avait longtemps joui d'une excellente santé, à l'exception d'attaques occasionnelles de goutte, [63] mais en juillet 1940, il souffrait presque constamment. Il a demandé un traitement, et plus tard ce mois-là, il est entré à l'hôpital pour une intervention chirurgicale. Les chirurgiens ont découvert qu'il souffrait d' un cancer de l'intestin en phase terminale , mais ils le lui ont caché, lui disant plutôt qu'il n'aurait pas besoin d'une nouvelle intervention chirurgicale. [212] Chamberlain reprend le travail à la mi-août. Il est retourné à son bureau le 9 septembre, mais une douleur renouvelée, aggravée par le bombardement nocturne de Londres qui l'a contraint à se rendre dans un abri antiaérien et l'a privé de repos, a sapé son énergie et il a quitté Londres pour la dernière fois le 19 septembre, retour à Highfield Park à Heckfield .[213] Chamberlain a offert sa démission à Churchill le 22 septembre 1940. Le Premier ministre était initialement réticent à accepter, mais comme les deux hommes ont réalisé que Chamberlain ne retournerait jamais au travail, Churchill lui a finalement permis de démissionner. Le Premier ministre a demandé si Chamberlain accepterait l'ordre le plus élevé de la chevalerie britannique, l' Ordre de la Jarretière , dont son frère avait été membre. Chamberlain a refusé, affirmant qu'il "préférerait mourir simplement" M. Chamberlain "comme mon père avant moi, sans aucun titre". [214]

Dans le peu de temps qui lui restait, Chamberlain a été irrité par les commentaires de presse "courts, froids et pour la plupart dépréciatifs" sur sa retraite, écrits selon lui "sans le moindre signe de sympathie pour l'homme ni même la moindre compréhension qu'il peut être une tragédie humaine en arrière-plan." [214] Le roi et la reine sont descendus de Windsor en voiture pour rendre visite au mourant le 14 octobre. [215] Chamberlain a reçu des centaines de lettres de sympathie d'amis et de partisans. Il écrivit à John Simon , qui avait été chancelier de l'Échiquier dans le gouvernement de Chamberlain :

[C]'était l'espoir de faire quelque chose pour améliorer les conditions de vie des personnes les plus pauvres qui m'a amené au milieu de la vie passée en politique, et c'est une certaine satisfaction pour moi d'avoir pu réaliser une partie de mon ambition même bien que sa permanence puisse être remise en cause par la destruction de la guerre. Pour le reste, je ne regrette rien de ce que j'ai fait et je ne vois rien défaire de ce que j'aurais dû faire. Je me contente donc d'accepter le sort qui m'a si soudainement pris. [215]

Mort

Chamberlain est décédé d' un cancer de l' intestin le 9 novembre 1940 à l'âge de 71 ans. Un service funèbre a eu lieu à l'abbaye de Westminster cinq jours plus tard, le jeudi 14 novembre. Cependant, en raison de problèmes de sécurité en temps de guerre, la date et l'heure n'ont pas été largement diffusées. L'ancien secrétaire particulier de Chamberlain, John Colville, servait d'huissier du service, tandis que Winston Churchill et Lord Halifax faisaient office de porteurs. [216] Après la crémation, ses cendres ont été inhumées dans l'abbaye à côté de celles de Bonar Law . [217] Churchill a fait l'éloge de Chamberlain à la Chambre des communes trois jours après sa mort :

Quoi que l'histoire dise ou non de ces années terribles et formidables, nous pouvons être sûrs que Neville Chamberlain a agi avec une parfaite sincérité selon ses lumières et s'est efforcé au maximum de sa capacité et de son autorité, qui étaient puissantes, pour sauver le monde de la lutte terrible et dévastatrice dans laquelle nous sommes actuellement engagés. Cela seul lui sera fort utile pour ce qu'on appelle le verdict de l'histoire. [218]

Bien que certains partisans de Chamberlain aient trouvé que l'oratoire de Churchill n'était qu'un faible éloge de l'ancien Premier ministre [219] Churchill a ajouté moins publiquement : « Que dois-je faire sans le pauvre Neville ? Je comptais sur lui pour s'occuper du front intérieur à ma place. [220] Parmi les autres personnes qui ont rendu hommage à Chamberlain à la Chambre des communes et à la Chambre des lords le 12 novembre 1940 figuraient le ministre des Affaires étrangères Lord Halifax (1er comte d'Halifax, Edward Wood), le chef du Parti travailliste, Clement Attlee, et le Chef du Parti libéral et ministre de l'Air, Sir Archibald Sinclair . David Lloyd George, le seul ancien Premier ministre restant à la Chambre des communes, devait prendre la parole, mais s'est absenté des débats. [221] Toujours proches de sa famille, les exécuteurs testamentaires de Chamberlain étaient ses cousins, Wilfred Byng Kenrick et Sir Wilfrid Martineau , qui, comme Chamberlain, étaient lord-maires de Birmingham. [222]

Héritage et réputation

Plaque bleue ronde sur un mur de briques.  Il est écrit « BIRMINGHAM CIVIC SOCIETY », « NEVILLE CHAMBERLAIN MP », « A VÉCU PRÈS D'ICI 1911-1940 », « PREMIER MINISTRE 1937-1940 ».
Blue plaque honorant Neville Chamberlain, Edgbaston, Birmingham

Quelques jours avant sa mort, Neville Chamberlain écrivait :

En ce qui concerne ma réputation personnelle, je n'en suis pas du tout inquiété. Les lettres que je reçois encore en si grande quantité si unanimement insistent sur le même point, à savoir sans Munich la guerre aurait été perdue et l'Empire détruit en 1938... Je ne pense pas que le point de vue opposé... ait une chance de survie. Même si rien d'autre ne devait être publié donnant la véritable histoire intérieure des deux dernières années, je ne devrais pas craindre le verdict de l'historien. [223]

Guilty Men n'était pas le seul tract de la Seconde Guerre mondiale à nuire à la réputation de Chamberlain. We Were Not All Wrong , publié en 1941, adopta une approche similaire à Guilty Men , arguant que les députés libéraux et travaillistes, ainsi qu'un petit nombre de conservateurs, s'étaient battus contre les politiques d'apaisement de Chamberlain. L'auteur, le député libéral Geoffrey Mander , avait voté contre la conscription en 1939. [224] Une autre polémique contre les politiques conservatrices était Why Not Trust the Tories (1944, écrit par "Gracchus", qui s'est révélé plus tard être le futur ministre du Travail Aneurin Bevan).), qui a fustigé les conservateurs pour les décisions de politique étrangère de Baldwin et Chamberlain. Bien que quelques conservateurs aient offert leurs propres versions des événements, notamment le député Quintin Hogg dans son 1945 La gauche n'était jamais droite , à la fin de la guerre, il y avait une très forte conviction du public que Chamberlain était coupable de graves erreurs de jugement diplomatiques et militaires qui avait presque causé la défaite de la Grande-Bretagne. [225]

La réputation de Chamberlain a été dévastée par ces attaques de la gauche. En 1948, avec la publication de The Gathering Storm , le premier volume de l'ensemble en six volumes de Churchill, La Seconde Guerre mondiale , Chamberlain subit un assaut encore plus grave de la droite. Alors que Churchill a déclaré en privé, "ce n'est pas de l'histoire, c'est mon cas", sa série était toujours extrêmement influente. [226]Churchill a dépeint Chamberlain comme bien intentionné mais faible, aveugle à la menace posée par Hitler et inconscient du fait que (selon Churchill) Hitler aurait pu être chassé du pouvoir par une grande coalition d'États européens. Churchill a suggéré que le retard d'un an entre Munich et la guerre a aggravé la position de la Grande-Bretagne et a critiqué Chamberlain pour ses décisions en temps de paix et en temps de guerre. [227] Dans les années qui ont suivi la publication des livres de Churchill, peu d'historiens ont remis en question son jugement. [228]

Anne Chamberlain , la veuve de l'ancien premier ministre, a suggéré que le travail de Churchill était rempli de questions qui « ne sont pas de vraies inexactitudes qui pourraient facilement être corrigées, mais des omissions et des hypothèses en gros que certaines choses sont maintenant reconnues comme des faits qui n'ont en fait pas une telle position ». [229]

De nombreuses lettres de la famille de Chamberlain et ses nombreux papiers personnels ont été légués par sa famille en 1974 aux archives de l'Université de Birmingham. [230] [231] [232] Pendant la guerre, la famille Chamberlain avait chargé l'historien Keith Feiling de produire une biographie officielle et lui a donné accès aux journaux intimes et aux papiers de Chamberlain. [233] Alors que Feiling avait le droit d'accéder aux documents officiels en tant que biographe officiel d'une personne récemment décédée, il n'était peut-être pas au courant de cette disposition, et le secrétaire du Cabinet a rejeté ses demandes d'accès. [234]

Bien que Feiling ait produit ce que l'historien David Dutton a décrit en 2001 comme « la biographie en un seul volume la plus impressionnante et la plus convaincante » de Chamberlain (achevée pendant la guerre et publiée en 1946), il n'a pas pu réparer les dommages déjà causés à la réputation de Chamberlain. [233]

La biographie de Chamberlain par le député conservateur Iain Macleod en 1961 était la première biographie majeure d'une école de pensée révisionniste sur Chamberlain. La même année, AJP Taylor , dans ses Origines de la Seconde Guerre mondiale , a constaté que Chamberlain avait correctement réarmé la Grande-Bretagne pour la défense (bien qu'un réarmement conçu pour vaincre l'Allemagne aurait nécessité des ressources supplémentaires massives) et a décrit Munich comme « un triomphe pour tous. qui était la meilleure et la plus éclairée de la vie britannique... [et] pour ceux qui avaient courageusement dénoncé la dureté et la myopie de Versailles". [235]

L'adoption de la « règle des trente ans » en 1967 a rendu disponibles de nombreux documents du gouvernement Chamberlain au cours des trois années suivantes, aidant à expliquer pourquoi Chamberlain a agi comme il l'a fait. [236] Les travaux qui en ont résulté ont grandement alimenté l'école révisionniste, bien qu'ils aient également inclus des livres qui critiquaient fortement Chamberlain, comme Diplomacy of Illusion de Keith Middlemas en 1972 (qui décrivait Chamberlain comme un homme politique chevronné doté d'un aveuglement stratégique lorsqu'il s'agissait de l'Allemagne). Des documents publiés indiquaient que, contrairement aux affirmations faites dans Guilty Men , Chamberlain n'avait ni ignoré l'avis du ministère des Affaires étrangères, ni ignoré et foulé aux pieds son cabinet. [237]D'autres documents publiés ont montré que Chamberlain avait envisagé de rechercher une grande coalition parmi les gouvernements européens comme celle préconisée plus tard par Churchill, mais l'avait rejetée au motif que la division de l'Europe en deux camps rendrait la guerre plus, pas moins probable. [238] Ils ont également montré que Chamberlain avait été informé que les Dominions, poursuivant des politiques étrangères indépendantes en vertu du Statut de Westminster , avaient indiqué que Chamberlain ne pouvait pas compter sur leur aide en cas de guerre continentale. [239] Le rapport des chefs d'état-major, qui indiquait que la Grande-Bretagne ne pouvait pas empêcher par la force l'Allemagne de conquérir la Tchécoslovaquie, était d'abord connu du public à cette époque. [240] En réaction à l'école de pensée révisionniste concernant Chamberlain, une école post-révisionniste a émergé à partir des années 1990, utilisant les articles publiés pour justifier les conclusions initiales de Guilty Men . L'historien d'Oxford RAC Parker a fait valoir que Chamberlain aurait pu forger une alliance étroite avec la France après l' Anschluss , au début de 1938, et commencer une politique de confinement de l'Allemagne sous les auspices de la Société des Nations . Alors que de nombreux écrivains révisionnistes avaient suggéré que Chamberlain avait eu peu ou pas de choix dans ses actions, Parker a fait valoir que Chamberlain et ses collègues avaient choisi l'apaisement plutôt que d'autres politiques viables. [241] Dans ses deux volumes, Chamberlain et Apaisement(1993) et Churchill et Apaisement (2000), Parker a déclaré que Chamberlain, en raison de sa « personnalité puissante et obstinée » et de son habileté à débattre, avait poussé la Grande-Bretagne à adopter l'apaisement plutôt que la dissuasion efficace. [242] Parker a également suggéré que si Churchill avait occupé de hautes fonctions dans la seconde moitié des années 1930, Churchill aurait construit une série d'alliances qui auraient dissuadé Hitler et aurait peut-être poussé les opposants nationaux d'Hitler à obtenir son renvoi. [242]

En 2020, l'historien britannique Alan Allport conclut que Neville Chamberlain était :

vaniteux, méchant, nonchalamment fanatique, ennuyeux, ingrat, rancunier, obstiné et sans amis. Égoïste mais aussi peu sûr de lui et à la peau mince, il entretenait des relations étroites avec les barons de Fleet Street et les correspondants du lobby et se glorifiait des articles de presse favorables sur lui-même, mais se plaignait amèrement que la presse l'attaquait toujours. [243]

Dutton observe que la réputation de Chamberlain, pour le meilleur ou pour le pire, sera probablement toujours étroitement liée à l'évaluation de sa politique envers l'Allemagne :

Quoi qu'on puisse dire d'autre de la vie publique de Chamberlain, sa réputation dépendra en dernier ressort des évaluations de ce moment [Munich] et de cette politique [l'apaisement]. Ce fut le cas lorsqu'il quitta ses fonctions en 1940 et il le reste soixante ans plus tard. Attendre le contraire, c'est un peu comme espérer que Ponce Pilate sera un jour jugé comme un administrateur provincial couronné de succès de l'Empire romain. [244]

Honneurs

Honneurs académiques

Libertés

Nominations militaires honorifiques

Résultats des élections parlementaires

Élection générale 1918 : Birmingham Ladywood (nouveau siège) [247]
Fête Candidat Votes % ±%
Conservateur Neville Chamberlain 9 405 69,5
La main d'oeuvre JW Kneeshaw 2 572 19,0
Libéral Mme MIC Ashby 1 552 11,5
Majorité 6 833 50,5
S'avérer 13 529 40.6
Élection générale 1922 : Birmingham Ladywood
Fête Candidat Votes % ±%
Conservateur Neville Chamberlain 13 032 55.2 -14,3
La main d'oeuvre Dr R. Dunstan 10 589 44,8 25,8
Majorité 2 443 10.4 -40.1
S'avérer 23 621 71,1 +30,5
Maintien conservateur Balançoire -15,6
Élection générale 1923 : Birmingham Ladywood
Fête Candidat Votes % ±%
Conservateur Neville Chamberlain 12 884 53.2 -2.0
La main d'oeuvre Dr R. Dunstan 11 330 46,8 2.0
Majorité 1 554 6.4 -4.0
S'avérer 24 214 72,0 +0.9
Maintien conservateur Balançoire -2.0
Élection générale 1924 : Birmingham Ladywood
Fête Candidat Votes % ±%
Conservateur Neville Chamberlain 13 374 49,1 -4.1
La main d'oeuvre Oswald Mosley 13 297 48,9 2.1
Libéral AW Bowkett 539 2.0 2.0
Majorité 77 0,2 -3.8
S'avérer 27 200 80,5 +8.5
Maintien conservateur Balançoire -3,1
Élection générale 1929 : Birmingham Edgbaston [248]
Fête Candidat Votes % ±%
Conservateur Neville Chamberlain 23 350 63,7 -12.9
La main d'oeuvre WHD Cap 8 590 23,4 0.0
Libéral Jeune RPC 4 720 12.9 12.9
Majorité 14 760 40.3 -12.9
S'avérer 36 166 70,0 +5,1
Maintien conservateur Balançoire -6,5
Élection générale 1931 : Birmingham Edgbaston
Fête Candidat Votes % ±%
Conservateur Neville Chamberlain 33 085 86,5 22,8
La main d'oeuvre WW Blaylock 5 157 13,5 -9.9
Majorité 27 928 73,0 -40.1
S'avérer 38 242 70,9 +0.9
Maintien conservateur Balançoire +16.4
Élection générale 1935 : Birmingham Edgbaston
Fête Candidat Votes % ±%
Conservateur Neville Chamberlain 28 243 81,6 -4,9
La main d'oeuvre J. Adshead 6 381 18,4 4.9
Majorité 21 862 63.2 -9,8
S'avérer 34 624 62,4 +8.5
Maintien conservateur Balançoire -4,9

Remarques

Notes d'explication

  1. ^ La perte de Joseph Chamberlain équivaut à 29,1 millions de livres sterling si elle est mesurée en tant queproduit intérieur brut par habitant ; 4,2 millions de livres sterling si elles sont mesurées en équivalent RPI. Voir Mesurer la valeur .
  2. ^ "La paix à notre époque", une citation erronée courante, est une citation du Book of Common Prayer , et peut être trouvée comme une citation erronée dans le New York Times dès le 2 octobre 1938. Faber 2008 , pp. 5-7.
  3. ^ Disraeli (ou plus exactement Lord Beaconsfield) avait déclaré « Lord Salisbury et moi vous avons apporté la paix, mais une paix, j'espère, avec honneur ». Voir Keyes 2006 , p. 160 .

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Références

Sources en ligne

Lectures complémentaires

Liens externes

Parlement du Royaume-Uni
Nouvelle circonscription Député
de Birmingham Ladywood

1918 - 1929
succédé par
Précédé par Député
de Birmingham Edgbaston

1929 - 1940
succédé par
Bureaux politiques
Précédé par Ministre des Postes
1922-1923
succédé par
Précédé par Payeur général
1923
Précédé par Ministre de la Santé
1923
Précédé par Chancelier de l'Échiquier
1923-1924
succédé par
Précédé par Ministre de la Santé
1924-1929
succédé par
Précédé par Ministre de la Santé
1931
succédé par
Précédé par Chancelier de l'Échiquier
1931-1937
succédé par
Précédé par Premier ministre du Royaume-Uni
1937-1940
succédé par
Premier Lord du Trésor
1937-1940
Leader de la Chambre des communes
1937-1940
Précédé par Lord Président du Conseil
1940
succédé par
Bureaux politiques des partis
Précédé par Président du Parti conservateur
1930-1931
succédé par
Précédé par Chef du Parti conservateur
1937-1940
succédé par